Respuestas XIX: ¿Cómo producen electricidad las anguilas?

Pese a haber recibido un par de propuestas interesantes esta semana, un programa de depredadores en National Geographic Channel (cuela la publicidad disimuladamente) que estaba viendo ayer me dejó con más preguntas que respuestas, yo mismo me pregunto “¿De dónde sacan la electricidad las anguilas eléctricas?“.

Ni siquiera ellas tienen cara de saberlo. Crédito, aquí.

En primer lugar, ¿se llaman anguilas eléctricas porque realmente producen electricidad? ¿O son como los peces voladores o las hormigas de fuego, que ni vuelan ni queman?

Vaya si producen. El que no se lo crea, que le pregunte a este cocodrilo de dónde vienen sus espasmos.

Estas anguilas no sólo son capaces de generar corrientes de hasta 650 voltios, sino que además pueden crear un campo eléctrico débil a su alrededor en el que detectan pequeñas variaciones provocadas por el movimiento de sus presas en el agua y poder así conocer su posición.

Para entender cómo producen la electricidad para hacer estas cosas, hablamos de electrones, para variar.

Como ya he explicado alguna vez, una corriente eléctrica es el flujo de electrones entre un punto y otro. Para que se dé este flujo, necesitamos un material en el que sobren electrones y otro en el que falten.

Los electrones siempre buscarán el estado en el que estén en equilibrio, o sea, en el que cada uno tenga su sitio y nadie se moleste entre sí. Por eso, cuando unimos un material repleto de electrones con otro que tiene espacio para acogerlos, los electrones del lugar donde sobran se precipitarán hacia el otro material hasta que todos sus espacios libres queden vacíos, y este flujo es lo que llamamos corriente eléctrica.

Cuando todos los electrones que sobraban han encontrado su sitio, el sistema alcanza el equilibrio y los electrones dejan de circular entre los dos puntos, por lo que se detiene el flujo y con él la corriente eléctrica (esto es lo que pasa realmente cuando unas pilas se agotan).

De una manera parecida, un 80% de la longitud del cuerpo de la anguila está destinada a producir electricidad aprovechando este principio.

Los electrocitos, unas células especializadas propias de peces eléctricosestán alineadas en el interior de tubos a lo largo de su cuerpo. Una cara de estas células contiene altas concentraciones de iones de sodio y la otra cubierta de iones de potasio pero, en condiciones normales, entre ellas hay un espacio que impide que los electrones salten de una célula a otra.

Cuando la anguila se siente amenazada o tiene ganas de amenazar, libera una sustancia llamada acetilcolina que inunda los tubos en los que las células se encuentran. Esta sustancia sí que es buena conductora de la electricidad y permite que los electrones circulen de los lugares donde están abarrotados, a donde faltan, formando así una corriente eléctrica.

Cada célula es capaz de producir sólo unos 0.15 voltios, lo que no parece mucho, pero están todas alineadas en filas de entre 5.000 y 6.000. Esta disposición actúa como si todas las células estuvieran conectadas en serie, así que el voltaje total que la anguila es capaz de producir es la suma del que producen todas los electrocitos.

Y, la pregunta del siglo, ¿Puede una anguila eléctrica matar a un ser humano?

La cifra de 650 voltios puede asustarnos en un principio, pero el voltaje no ayuda demasiado a la hora de mandar gente al otro barrio. Como ejemplo, sólo muere el 10% de la gente que es alcanzada por un rayo, y eso que suelen rondar los millones de voltios.

Mientras que el voltaje viene a representar la “velocidad” de una descarga eléctrica, hay otra propiedad, la corriente, que representa “la cantidad” de electrones que está circulando. Este es el factor importante a la hora de matar a alguien: la cantidad de electrones, por decirlo de alguna manera, que atraviesan tu cuerpo. Para detener un corazón humano, basta con una corriente de unos 10 miliamperios. Las descargas de las anguilas eléctricas producen una corriente de hasta 1 amperio, 100 veces la cifra necesaria para freírnos.

Por suerte, una descarga eléctrica no tiene que pasar necesariamente a través del corazón así que, si os encontráis una anguila eléctrica, Ciencia de Sofá recomienda:

1) No abrazarla.
2) No tumbarse sobre ella.
3) No cogerla por los dos extremos al mismo tiempo.
4) No unir sus dos extremos (¿cortocircuito?).

Las tres primeras las seguiré a rajatabla, pero la 4 me ha dejado más intrigado que asustado.

27 pensamientos en “Respuestas XIX: ¿Cómo producen electricidad las anguilas?”

    1. Al parecer, el pulso eléctrico es demasiado corto como para provocarle algún espasmo. Por otro lado, estos pulsos cortos dan una descarga proporcionalmente mayor a sus presas porque son mucho más pequeñas (el volumen sigue una progresión cúbica, por lo que una presa que tiene una décima parte de la longitud de la anguila, a su vez tiene un volumen 1000 veces menor).

      Fuente: http://www.scientificamerican.com/article.cfm?id=how-do-electric-eels-gene

  1. que excelente explicacion bien didactica e ilustrada, dejenme felicitarlos, a hora dicen que son como las baterias de un carro que no emiten electricidad aus victimas lo que no me queda bien claro como es eso
    sabiendo que el agua es conductora de electricidad, por que no se electrocutan o a otros peces a su alrededor

  2. Y donde se encuentran estas anguilas electricas en el internet dicen que en el rio Orinoco pero el rio Orinoco es tan grande quisiera saber la ubicacion exacta en Venezuela.
    Y aun atrapan a las anguilas electricas? si en caso si porque?

      1. Se las puede atrapar. Con las mismas precauciones q agarrar un cable pelado de corriente electrica q este en el agua. Los nativos de las zonas las capturan para comerselas e utilizar su graza para madicina

  3. Así que ya saben. cuando se queden sin luz en casa, procuren tener una anguila viva en casa, dentro de una pecera y bien inmovilizada. Luego conectenle unos cables a ambos lados de su cabeza, los otros extremos del cable al cuadro eléctrico de casa.. y ¡hala!.
    Ya tendremos la TV, el pc, la lavadora y el refrigerador funcionando GRATIS. jejeje..
    Pero procuren conectar un transformador entre la anguila y la red eléctrica doméstica (lo digo para reducir la corriente a 125 / 220v, por que con 650 volts de seguro quemaremos todos los trastos. Jejeje..

    1. EL PROFESOR VICENTE ARQUÍMIDES TADEO, DE LA UNIVERESIDAD POPULAR DE WILDE, EN VISITA POR EL AMAZONAS, SE INTERESÓ CON ESE TEMA. QUERÍA APROVECHAR EL VOLTAGE Y ALMACENARLO, EN UNA BATERÍA PARA DAR LUZ A LOS HABITANTES DE LA ZONA. MUCHOS, IBAN EN BUSCA DEL ORO. sEGURAMENTE HABÍA QUE UTILIZAR UN REDUCIDOR DE VOLTAGE. EL HOMBRE QUERÍA INDUSTRIALIZAR LA FUERZA VOLTAICA.

  4. Hola!, por el contenido de electrolitos en nuestro cuerpo, podría un ser humano en algún momento reproducir este efecto de poducir enegía con su cuerpo? ya que generamos también acetilcolina para que nuestro sistema nervioso funcione…..

    1. Al ser humano le falta una característica clave para poder producir electricidad de la misma forma.
      Todas nuestras células utilizan en la membrana un sistema de diferencias de potencial para realizar varias funciones, sin embargo nuestras células no están dispuestas en serie y aisladas unas de otras por lo que no se suma la corriente que todas generan (además de que la diferencia de potencial se genera en el interior/exterior de la célula y no en sus polos como explica Jordi en el caso de las anguilas).
      Las “células eléctricas” por excelencia en el ser humano son las neuronas y tienen un potencial de acción medio de -70mev si no recuerdo mal (y no están en serie, como ya he dicho)

  5. LA RISA ES EL RIBUTO QUE RINDE LA MEDIOCRIDAD AL TALENTO. REALMENTE SI EXISTEN TALES ANGUILA..EN YOUTUVE PUEDEN ENCONTRAR VIDEOS DE ANGUILAS ELECTRICA ELECTROCUTANDO COCODRILOS, QUE LOS DEJAN TIESOS.

Deja un comentario