Carámbanos de la muerte

Los animales marinos que viven sobre el lecho rocoso que se encuentra bajo el hielo polar tienen que vérselas contra una amenaza que ni siquiera es otro ser vivo que se los intenta zampar: unos tentáculos de hielo que aparecen de la parte inferior de la superficie helada del mar y se extienden por el agua congelando todo lo que tocan. Mejor os lo enseño en vídeo.

https://www.youtube.com/watch?v=WyWn1XJ9kTE

El término en inglés para este fenómeno es brinicle, que resulta de la combinación de las palabras brine (salmuera) y icicle (carámbano). En castellano sería algo del estilo salmuerámbano lo que demuestra una vez más que nuestro idioma no está hecho para poner motes pegadizos. Como en el vídeo menciona muy por encima por qué ocurre esto (y a lo mejor no ayuda que esté en inglés), voy a explicar cómo se forma esta locura, descubierta en 1960 pero grabada por primera vez en 2011 por la BBC para el programa Frozen Planet.

El agua salada no se congela como lo hace el agua dulce. O sea, no existe hielo salado. Mientras el agua salada se congela van quedado fuera del hielo la mayoría de moléculas de sal y otros minerales disueltos en el líquido. Por otro lado, el hielo suele formarse sobre el mar de esta manera:

Como decía en esta entrada sobre el agua súper enfriada, el hielo tiende a acumularse alrededor de un núcleo y luego expandirse a medida que el resto de agua líquida se va adhiriendo a él.

En la imagen, una serie de pedazos de hielo ya formados frente a la costa congelada se expanden a medida que el agua del mar se adhiere a su superficie (1). Mientras crecen, sus fronteras se acercan cada vez más, sobretodo por debajo del agua donde la temperatura es más fría. La sal queda fuera del hielo, por lo que el agua que permanece entre sus fronteras cada vez tiene un mayor contenido en sal (2). Finalmente, se unen todos los fragmentos (3) y entre ellos quedan grietas rellenas de agua que contiene toda la sal ha sido excluida durante el proceso. Al este tipo de agua que tiene un alto contenido en sal se le llama salmuera. Visto en sección, queda algo así:

El hecho de que el hielo sumergido “crezca” más rápido que el que está fuera del agua, contribuye a que estas fronteras queden más o menos cerradas por debajo, formando charcos rellenos de salmuera. La salmuera tiene un punto de congelación muy bajo por su alto contenido en sal, así que puede alcanzar la temperatura del hielo que la rodea sin congelarse.

Cuando este material extremadamente frío, que se encuentra por debajo del punto de congelación del agua salada corriente, consigue llegar hasta el mar (ya sea por que las placas de hielo se separan o porque encuentra algún agujero por el que colarse) congela el agua marina con la que entra en contacto.

Como, además, a mayor contenido en sal, más densa se vuelve el agua, la salmuera tiende a hundirse en el mar mientras solidifica el líquido con el que entra en contacto, formando la estructura en forma de estalactita que hemos visto en el vídeo.

Este proceso ocurre relativamente rápido: el carámbano tarda unas 5 o 6 horas en formarse. O sea que si eres un animal que necesita tener las cosas realmente cerca para darte cuenta de que están ahí y encima te mueves muy despacio (como una estrella de mar o un erizo), te será casi imposible evitarlo.

A todo esto, el montaje realizado para montar el vídeo fue una tarea complicada porque 5 o 6 horas también es poco tiempo si tienes que montar todo el tinglado de cámaras e iluminación requeridos para grabar la acción bajo el agua a una temperatura de -2ºC.

PD: iba a llamarle esta la entrada el “Frigodedo de la muerte” pero no sabía si este helado se comercializa en todos los países hispanohablantes o si podrían denunciarme por mala publicidad.

 

PD2: ¿Sabíais que se ha abierto la convocatoria de los premios Bitácoras 2014, que premian cada año a los mejores blogs hispanohablantes de cada categoría? ¿No? Eso espero, porque lo repito cada vez que cuelgo una entrada en Facebook y empiezo a sentirme mal por insistir.

La cuestión se que el año pasado quedé finalista en estos premios en la categoría de “Mejor Blog de Ciencia” y este año me gustaría llegar algo más lejos (sólo hay dos opciones: finalista o ganador) así que, si te gusta Ciencia de Sofá y quieres echarme un cable difundiendo la página web, aquí dejo el enlace explicando cómo votarla en un minuto:

http://cienciadesofa.com/2014/10/ciencia-de-sofa-os-necesita.html

¡Muchas gracias por vuestro apoyo!

 

 

 

5 pensamientos en “Carámbanos de la muerte”

  1. Y de igual manera toda la salmuera llega a viajar grandes distancias y ayuda a mantener una buena temperatura en los océanos, lástima que con el calentamiento global cada vez hay menos hielo, eventualmente menos salmuera…

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