¿De verdad hay una isla de basura en el océano Pacífico?

Tal vez hayáis oído hablar de la famosa “isla de basura” que flota en el pacífico. Una búsqueda rápida en Google devuelve más de medio millón de resultados y la mayoría hablan de un supuesto continente compuesto por grandes trozos de basura en un área donde confluyen varias corrientes oceánicas y que es tan grande que puede verse por satélite. Además, aparecen fotos como estas:

Pero no os dejéis engañar, es otro bulo de internet. Ni es una isla, ni es sólo una, ni puede verse por satélite. Es algo mucho peor.

Los periódicos le llaman “isla de basura” a un área del mar que tiene una mayor concentración de plástico que el resto de las aguas del planeta. Parte de la basura son residuos tirados desde barcos pesqueros o plataformas petrolíferas y un 10% corresponde a redes de pesca rotas, pero la inmensa mayoría de la masa de desperdicios está compuesta por miles de millones de diminutos trozos de plástico que flotan cerca de la superficie marina.

Se estima que en las zonas ocupadas por la “isla de basura” hay unos 5.1 kilogramos de plástico por kilómetro cuadrado de mar. Puede parecer poco, pero cuanto más pequeños son los fragmentos en los que están repartidos estos cinco kilos, más espacio pueden ocupar.

Y el panorama es más bien así. (Fuente)

Pero, espera, ¿Cómo han llegado todos esos fragmentos de plástico allí? ¿Hay alguna fábrica de trocitos de plástico que de alguna manera gana dinero arrojándolos al mar?

En nuestro planeta pocas cosas pueden estar quietas durante mucho tiempo. La atmósfera y el océano no son dos de ellas, desde luego: pequeños cambios de temperatura localizados pueden generar desplazamientos de aire o agua que recorren miles de kilómetros desplazando el material que encuentran en el camino. Algunos de estos cambios constantes generan movimientos estables, como el de las corrientes marinas, que tienen unos patrones muy definidos.

(Fuente)

Por otro lado, muchos de nuestros sistemas de desecho terminan en el mar. Puedes tirar cualquier cosa por la calle y que llegue a alguna alcantarilla que la lleve hasta un río, ya sea por acción del viento o de la lluvia, y de ahí se abra camino hasta el mar, donde quede a merced de las corrientes marinas. Teniendo en cuenta que los asentamientos humanos tienen tendencia a estar cerca de una masa de agua (con un 44% de la poblacion mundial viviendo a menos de 150 kilómetros del mar), no debería extrañarnos que este gesto aparentemente inofensivo contribuya al 80% de los residuos que hay en la gran mancha de basura del Pacífico.

Pero… Los trocitos…

El plástico es menos denso que el agua y por eso flota cerca de su superficie, expuesto a la radiación solar. Además, no suele ser biodegradable, pero sí es muy sensible a la luz y la radiación ultravioleta del sol, que rompe los enlaces químicos que lo mantienen de una pieza y fragiliza el material hasta separarlo en trozos más pequeños e incluso liberar algún compuesto tóxico durante el proceso.

El vórtice del océano Pacífico Norte, que comprende un área de 20 millones de kilómetros cuadrados, es uno de los ecosistemas más grandes y variados del mundo. Pero, igual que las corrientes de la zona posibilitan su diversidad transportando nutrientes y renovando el agua constantemente, también recolectan toda la basura que arrastran las corrientes vecinas. En total se estima que en estos lugares flotan unos 100 millones de toneladas de basura repartidos en un 1.500.000 kilómetros cuadrados de océano (unas tres veces la superficie de España y Portugal combinadas).

En rojo, las zonas aproximadas de acumulación de plástico. (Fuente)

¡Ah, 1.500.000 kilómetros cuadrados! Entonces todos esos trocitos están muy repartidos, así que no pasa nada, ¿no?

Totalmente equivocado.

Si se tratara realmente de una isla compuesta por pedazos grandes de plástico, como botellas de lejía vacías y sillas blancas de terraza, podría estudiarse fácilmente cómo la corriente distribuye la basura, mandar barcos a recogerla toda e idear medidas para que no ocurra más. Pero, al tratarse de partículas tan pequeñas y estar el mar en constante movimiento, limpiarlo resulta extremadamente difícil.

¿Cómo que difícil? ¡Mandas barcos con unas redes muy finas y que se lleven todo el plástico! ¿Cómo no se les ha podido ocurrir? ¡Que alguien me ponga con el presidente Obama!

Bueno, si mandas redes con agujeros muy pequeños para recoger los granos de plástico está claro que conseguirás vaciar el mar de basura… Y también de peces que sean más grandes que los agujeros diminutos de la red.

Volviendo al tema de la toxicidad del plástico, como decíamos, puede llegar a soltar sustancias nocivas durante su degradación, pero ahí no acaba la historia.

Las partículas microscópicas de plástico tienden además a absorber toxinas orgánicas contaminantes (como restos de combustible) y envenenan a los peces pequeños y medusas que se los comen creyendo que son plancton. Estos, a su vez, intoxican a sus depredadores al ser cazados.

Los animales más grandes, como las tortugas marinas o los pájaros, sufren las consecuencias de otra manera: también confunden el plástico con algún tipo de alimento pero, como no es digerible, se va acumulando en sus estómagos hasta que no queda sitio para la comida y el animal muere de malnutrición. Las crías de albatros, por ejemplo, ingieren grandes cantidades de plástico recogido por sus padres en el mar pensando que se trataba de algún pez y, por el mismo principio que acabamos de explicar, mueren de inanición con los estómagos llenos de plástico.

Los restos descompuestos de un albatros al Noreste de Hawaii, fotografiados por Chris Jordan. Podéis ver un vídeo de su la expedición que montó para grabar este fenóemno haciendo click aquí.

Por suerte, en 2009 se empezaron a organizar expediciones para estudiar la situación e incluso están apareciendo ideas para recoger todo el plástico aprovechando el movimiento de las propias corrientes para desviarlo hacia zonas recolectoras donde podría ser reciclarlo con fines comerciales. Se estima que este sistema podría sacar del mar unas 7 millones de toneladas de plástico cada 5 años pero, aunque resulte un panorama algo más esperanzador, no servirá de nada si de todas maneras sigue llegando basura al mar.

Más vale tirar las cosas a los contenedores y tener la basura confinada en sitios especializados en tierra firme que dejar que se esparza sin control por el océano.

 

 

31 pensamientos en “¿De verdad hay una isla de basura en el océano Pacífico?”

  1. Muy interesante, pero las fotos de google de cuerpos de agua con trozos grandes de basura, de que lago/rio/ parte del mundo son? Ya que tambien me parece que ameritarian un articulo, si no son la isla de basura que son estos grandes depositos? ( No es mi intencion desacreditar el articulo solo curiosidad cientifica)

    1. No, si tienes toda la razón. El problema es que cuando busco la fuente de estas fotos sólo me aparecen páginas que las cuelgan sin citar al autor ni el lugar en la que fueron tomadas, intentando dar a entender que están tomadas en esta supuesta isla de la basura. No he logrado dar con el contexto original de la foto de momento, pero cuando lo haga lo publicaré.

      Si sirve de algo, esta imagen que se usa en alguno de los artículos mal informados que puedes encontrar por internet (http://cdn.20minutos.es/img2/recortes/2012/05/22/61586-921-550.jpg) es de un canal en Pekín.

      Gracias por hacérmelo notar.

  2. articulo importantisimo!! lo mismo pienso de que haremos con los artefactos electricos en un futuro no muy lejano;;; ejemplo los celulares, las computadoras, las tv, las laptops, bueno eso es computadora tambien, a verr… no se, por ejemplo las primeras camadas de celulares, que ya llevan varias decadas quien sabe donde, yo se que parte se recicla, pero las masas de productos tecnologicos mepa que superan lo citado.. futurama fue muy critico respecto a esto, y arreglan el problema mandando toda la basura al espacio, sin contar con que las atracciones de gravedad de los cuerpos celestes la pueden traer de nuevo al trayecto de la tierra.. intereante!! ojala puedan arreglar el problema de la isla de basura y nosotros dejar al mismo tiempo todos nosotros, de ser co,mplices del caos ambiental tratando la basura correctamente

  3. Buen artículo, aunque en mi opinión es que lo mejor todo el mundo se meta en sus casas o coja las armas y la humanidad por fin alcance la desaparición con la que viene fantaseando desde el principio. El ser humano es un cancer.

  4. Leí que las sustancias tóxicas que libera el plástico al aire pueden afectar a las hormonas de hombres y animales y producir desde obesidad hasta infertilidad. Hay quienes pintan un panorama apocalíptico. ¿Que hay de cierto?

  5. es una isla en la que no vive nadie pero el fondo de las fotos es alfalto?en muchas se nota q los objetos estan colocados a proposito.los pajaros llevan las cosas en una especie de “bolsa” donde transportan comida y otras cosas, no son sus estomagos.

    la realidad sera parecida pero no me gusta nada la manipulacion de este tipo de imagenes(y menos el puto pianito).

    reciclar mas y con mas interes y esmero , eso es lo q hace falta.

  6. Interesante blog . Aprendo algo con cada web todos los días. Siempre es estimulante poder disfrutar el contenido de otros escritores. Desearía usar algo de tu blog en mi blog, naturalmente pondré un enlace , si me lo permites. Gracias por compartir.

  7. http://www.theoceancleanup.com/ esta pagina web esta completamente en ingles asi que si quereis enteraros poneos con alguien que sepa. la empezó un chico de 17 entoces, ahora con 19 que durante un año ha hecho junto con un grupo de 100 expertos y voluntarios un estudio de viabilidad para un método que agrupara y recogerá todo el plastico de el gyro del pacifico norte en 5 años.
    han escrito un libro de 530 paginas contestando a 50 preguntas desarrolladas por expertos que engloban temas desde financiación hasta reciclaje. estas cuestiones son los principales obstaculos para lograr el proyecto pero gracias al año de estudio mencionado anteriormente creen que su proyecto se puede lograr

  8. Siendo el articulo mas sensato que he leído sobre este tema sigue teniendo contradicciones de bulto, en tu caso matemáticas.

    Por un lado dices que:
    “En total se estima que en estos lugares flotan unos 100 millones de toneladas de basura repartidos en unos 1.500.000 kilómetros cuadrados de océano”.
    Y por otro lado que:
    “Se estima que en las zonas ocupadas por la “isla de basura” hay unos 5.1 kilogramos de plástico por kilómetro cuadrado de mar”.

    Haciendo una simple multiplicación de 1.500.000 kilómetros cuadrados por los 5.1 kilogramos de plástico por kilómetro cuadrado, da que hay un total de 7.650.000 kilogramos de plástico en la supuesta isla, que convertidos a toneladas da 7.650 toneladas de plástico en total.

    Así que de 100 MILLONES DE TONELADAS hemos pasado a 7.650 toneladas, unas cifras muy dispares para que las 2 cifras que pones sean verdaderas.Te aconsejo que te revises las fuentes de donde conseguiste esas cifras porque una de las dos o incluso las dos cifras son erróneas.

  9. ¡Otro gran artículo! Sé que este es un post antiguo pero conozco cienciadesofa desde hace muy poco y me estoy leyendo todo el blog post a post 😛
    Como aporte por si algún rezagado como yo lee esto dejo enlace a una noticia relacionada que me ha parecido interesante sobre una idea que se esta probando para limpiar el desastre de la “isla” de plásticos acumulada:
    http://gizmodo.com/the-ingenious-plan-for-the-ocean-to-clean-itself-is-led-1708318317

  10. Con el plástico se comete un error de conocimiento y se sufre otro gran error administrativo.
    Hay plásticos que flotan ( los de densidad inferior a 1 como los polietilenos y polipropilenos principalmente de bolsas ) y los que se hunden ( densidad superior a 1 como el PVC o el PET de las botellas )
    El error administrativo està en dejar al fabricante envasar con la que le venga en gana sin restricción alguna con lo que nos encontramos que todas la fundas de cables electricos son de plásticos reticulados que no se pueden reciclar como plástico o permitir complejos bi y tricapa para alimentos tipo pizzas y demás que tienen un reciclaje tan o mas complicado que la tri capa de los tetrabrics.
    A todo este pozo negro de ausencia de directrices hay que añadir que de vez en cuando se legislan auténticas estupideces sobre el plástico, la última ha sido la de prohibir el plastificante D.O.P. usado desde hace mas de 80 años sin problemas y ahora lo prohiben en Europa pero nadie se da cuenta que los plásticos que se exportan a China o India o Viet Nam que si llevan D.O.P., nos volveran a europa convertidos en suelas de zapatos.
    Y no pongo mas ejemplos para no aburrir.
    Investiguen además, quienes son los propietarios de la mayoria de vertederos , casi todos privados y con mucho afan de lucro y quizás comprenderan porqué ni avanzamos en la mejora del reciclaje y nos suben cada año el recibo de la basura.

Deja un comentario