Respuestas XLII: ¿Cual es el material más caro?

Victor Javier Vadillo envió un e-mail recientemente preguntando cuál es el material más caro que existe y, la verdad, me han sorprendido bastante las cifras que he encontrado. Determinemos un par de cosas, antes de empezar:

1) Hablamos de precio por unidad de masa del material en sí, sin transformarlo en un objeto. Lo mediremos en euros por kilogramo (€/kg) y dólares por kilogramo ($/kg).

2) El precio de algunos metales está sujeto a una gran variabilidad, así que si lees este artículo unos cuantos meses después de la fecha de su publicación a lo mejor habrá cambiado alguna cifra (el rodio, del que hablo luego, ha triplicado su precio en los últimos años, por ejemplo).

Empecemos echándole un vistazo a la tabla periódica, donde es posible distinguir dos grandes grupos de elementos: los que podemos encontrar en la naturaleza y los que no.

Rodeados en rojo, los que no podemos encontrar. (Fuente, Fuente)


El precio de los elementos que podemos encontrar en la naturaleza varía según su abundancia y lo difícil que resulta extraerlos y aislarlos. Algunos son poco abundantes pero fáciles de extraer y otros son más abundantes son más complicados de extraer y separar.

Un buen ejemplo son el cobre, el aluminio y el silicio puros.

De toda la materia que compone la corteza terrestre consiste, entre otras muchas cosas, unas 50 partes por millón o el  0.005% de su masa total corresponden al cobre. Es un elemento relativamente escaso (el número 29 en la lista) y ronda los 4.7€/kg o 6.55$/kg.

No es ninguna barbaridad, pero es suficientemente alto como para representar serios costes en instalaciones que requieren, por ejemplo, una gran cantidad de cableado, por lo que se tiende a usar algún otro elemento con propiedades algo peores, pero más barato.

El sustituto del cobre suele ser el aluminio, que es el tercer elemento más abundante de la corteza terrestre. Hoy en día un kilogramo de aluminio cuesta alrededor de 1.24€ , pero esto no siempre ha sido así.

En el siglo XIX aún no se conocía un proceso eficaz para extraer el aluminio de la roca que lo contiene, la bauxita, y costaba tanto aislar el elemento que Napoleón III tenía reservada una cubertería de aluminio para sus invitados más distinguidos y los menos favorecidos tenían que conformarse con comer con cuchillos y tenedores de oro.

Por otro lado, el silicio es el segundo elemento más abundante después del oxígeno,  representando el 27% de la masa total de la corteza terrestre. El óxido de silicio es el principal componente de la mayoría de las rocas y está en los granos de arena en la playa. Pero, en cambio, cuesta tanto aislarlo de el oxígeno y otros elementos con el que tiende a encontrarse combinado que su precio es de 39€/kg o 54$/kg. Como curiosidad, lo que es más caro aún es este libro sobre el silicio.

Silicio puro. (Fuente)

Ahora subamos un escalón y pasemos a los números de tres cifras.

El indio es el elemento responsable del color azul de los pequeños LEDS de las pantallas LCD, con el que pueden hacerse espejos muy buenos y aleaciones con otros elementos para diversos usos en electrónica. Un kilogramo de este material cuesta alrededor de 362€/kg o 500$/kg.

Un lingote de indio. (Fuente)

Aunque sin duda el componente más famoso de este grupo es la plata, que tiene mejores propiedades conductivas que el cobre, pero debido a su precio y a su aspecto es más codiciada por sus propiedades estéticas que por su utilidad práctica.

Aquí hay una cosa que siempre me ha molestado mucho sobre la plata. Aunque una vez tratada tiene un color y un brillo muy bonitos, en estado natural suele ser bastante poco deseable, como una especie de red de herrumbe.

(Fuente)

Una vez extraída y convertida en algo metálico y brillante,  su precio alcanza aproximadamente 460€/kg o 635$/kg.

Pero saltemos directamente a números de cinco cifras y dejémonos de tonterías.

El paladio, por ejemplo, utilizado en la industria automovilística para reducir las emisiones contaminantes de los coches gracias a sus excelentes propiedades catalíticas, cuesta alrededor de 20.000€/kg o 27.500$/kg .

El rodio es un metal muy demandado, no sólo por su resistencia a la corrosión y su brillo, que le otorgan valor en el campo de la joyería, sino también porque soporta temperaturas muy altas y es un buen catalizador.

Pero es un elemento muy, muy escaso y difícil de aislar debido a su alto punto de fusión, así que sus costes se disparan. Debido a su difícil extracción y procesamiento, un kilogramo de rodio cuesta la friolera de 27.451€/kg o 37.883$/kg .

Ahora nos alejaremos un momento de la tabla periódica para ver precios más altos.

A lo mejor pocas veces nos planteamos el valor económico de las cosas que nos rodean porque simplemente no las encontramos en nuestro día a día, pero lo las drogas son mucho más caras que muchos de los materiales con nombres sofisticados usados en la industria moderna.

La marihuana en España, por ejemplo, ronda los 5€/g (unos 7$/g). Eso quiere decir que un kilo de marihuana está valorado en 5.000€ (o 7.000€). Eso sigue siendo poco comparado con la heroína, que sale a unos 30.000€/kg (41.400$/kg) o la cocaína, que ronda los 35.000€/kg (48.300$/kg).

En comparación, ¿cual es el precio del oro, el metal noble por excelencia?  Algo menos de 30.500 €/kg o 42.090$/kg. O sea que algunas drogas, literalmente, se venden a precio de oro.

Aunque el oro no es el metal más caro: sigue siendo un poco más barato que el platino, con 36.200€/kg o 50.000$kg. A su vez, el lutecio, usado como catalizador en la industria petrolífera, duplica el precio del platino, a unos 72,500€/kg o 100.000$/kg.

Esto son cifras bastante desorbitadas, pero salgamos otra vez de la tabla periódica. Victor Javier ha preguntado por el “material” más caro. O sea, no ha especificado que tuviera que ser un elemento químico. Y el material fecal, desde luego, entra en la categoría propuesta.

En 1961, Piero Manzoni elaboró su obra de arte llamada Mierda de artista, consistente en 90 latas de conservas rellenas con 30 gramos de heces cada una y las puso a la venta al precio del oro de aquella época para criticar el mercado del arte.

Bueno, pues resulta que una sola de estas latas fue vendida recientemente por 124.000€ (o 171.120$), así que el material que contienen cuesta unos 4.133 euros el gramo (o 5.704$/g). O sea que un kilogramo de esta mierda de 50 años vale son 4.133.000€ o 5.704.000$. Este valor supera al plutonio, que cuesta alrededor de 2.900.000 €/kg o 4.000.000 $/kg.


Menuda crítica extraña le quedó.

Para superar este récord de precio, tendremos que ir al lugar donde se desarrollan la mayoría de compuestos químicos tremendamente complejos y extremadamente caros: la industria farmacéutica.

El medicamento más caro del mercado, que trata una enfermedad rara que mata los glóbulos rojos por la noche, viene en botellas de 300 mililitros que contienen 300 mg de eculizumab, el anticuerpo que le falta a la gente que padece esta enfermedad. Una de estas botellas de 300 ml cuesta 3.786€ por lo que, técnicamente, un miligramo de eculizumab (sin diluir) vale 12.62€ y un kilogramo costaría 12.620.000 €.

Sigue pareciendo complicado superar esa marca, pero aún hay esperanza en el segundo grupo de elementos de la tabla periódica que aún no habíamos tratado: el de los elementos que no existen en la corteza terrestre de forma natural,

Estos elementos los tenemos que crear nosotros, cogiendo otros elementos y bombardeándolos con protones aceleradores de partículas. Si tenemos suerte, algunos protones quedarán incrustados en el núcleo del elemento que están bombardeando, formando un elemento nuevo. Hablaba sobre este proceso con más detalle en esta entrada sobre bombas atómicas.

Conseguirlo cuesta muchísima energía y tan sólo se obtienen cantidades despreciables de material, así que estos elementos suelen ser inimaginablemente caros.

Y el más caro de todos sería el californio que, aunque no puede encontrarse en la Tierra de manera natural, sabemos que se genera en las explosiones estelares.  Las supernovas, vamos.

El californio fue descubierto en 1950 mientras se buscaban nuevos elementos pesados más allá del uranio. Es muy apreciado porque tiene una masa crítica muy pequeña, una alta letalidad y su isótopo radiactivo más común contamina el medio ambiente durante “sólo” 2.64 años.

Este elemento fue descubierto al bombardear curio, otro elemento químico, con partículas alfa (núcleos de helio). Las partículas quedan incrustadas en el núcleo, formando un nuevo elemento. Se trata de un proceso tan complejo y que necesita un equipamiento tan caro que hasta la fecha se han producido sólo 8 gramos de californio desde 1950, con un coste de 27.000.000$ por gramo. O sea, que un kilogramo de californio costaría 27.000.000.000$ (veintisiete mil millones).

Visto un metal, vistos todos. (Fuente)

Y de ahí no he podido pasar.

Llegados a este punto, es verdad que ahora debería hablar de la antimateria (de la que hablaba en esta entrada), tan difícil de obtener que un kilo de ella costaría 180 billones* de euros (o 250 billones dólares) pero, de momento, ni siquiera se ha producido una cantidad suficientemente grande como para que sea fotografiada, así que la excluyo de la lista, pero le doy su reconocimiento mencionándola.

*No, no me he equivocado con las unidades. Billones europeos.

 

 

Y para variar, un mensaje publicitario que os puede interesar.

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17 pensamientos en “Respuestas XLII: ¿Cual es el material más caro?”

  1. Hola Jordi,

    Comentarte una errata: los precios del Cu no están bien calculados: 7’2 euros / 5’2 $. Debería ser al revés, aunque acabo de consultar el LME y cotiza a 6555 $.
    Por otro lado, hago un podcast con unos colegas y un oyente me ha enviado el enlace a tu post vía Twitter. ¿Podríamos comentarlo en el podcast? Es que me parece bastante curioso.
    Gracias.

  2. muy interesante !
    a mi lo que me confunde son los numeros con punto…
    por ejemplo al principio 4.7 o 1.24 entiendo que son 4 euros 70 o 1 euro 24
    despues 4.133 son 4 mil133 ? (yo suelo escribir 4’133 cf tablas Excel)
    en fin es un detalle…. mi fortaleza no son los numeros como lo habras entendido…
    gracias y un saludo

  3. dos cosas. uno, partículas alfa son nucleos de helio, y no protones. los precios superan los precios de un solo isótopo de un elemento (por ejemplo, el U-235 necesario para un reactor de fisión o agua pesada para un reactor de fusión?

  4. Hola Jordi

    Leo tu blog con interés desde hace algún tiempo, ya que es muy interesante leer ciencia sin tener que profundizar demasiado en los temas ( en caso de que algo me interese ya me busco yo las castañas).

    Actualmente estoy realizando una tesis doctoral en química, y me se un compuestillo por ahí que por su precio bien podría estar en éste peculiar ranking de materiales más caros. El susodicho en cuestión es un polifenol llamado “reinutrina”, o si lo prefieres, Quercetin-3-D-xilósido, y la casa sigma-aldrich lo vende por la friolera de 1.340 €/mg. Así que un quilito de este antioxidante natural vendría a costar 1340 millones de euros, bastante por encima del medicamento eculizumab aunque por debajo del californio, eso sí.

    Solo quería apuntar ése dato, como curiosidad, y de paso te animo a que sigas escribiendo en ésta página que leen las mentes distraídas como la mía jaja.

    Un saludo

  5. Entiendo que el valor de los diamantes cambia según su pureza, su talla y su tamaña, pero no hay algún valor promedio? Seguro que también es una cifra de muchos ceros!

    Un saludo

  6. Sinceramente mas que los precios,que no deja de ser algo que pone el humano, lo que realmente me a llamado la atención es saber en que cantidades encontramos o producimos aquello que de una u otra manera hemos ido y vamos necesitando,independientemente de su uso final. Gracias por el post, me a parecido muy interesante

  7. ¿ Y cuanto creen Uds. que cuesta el gramo de decencia en un político argentino ?
    ¡ ES INCALCULABLE, PORQUE NUNCA SE ENCONTRARON NI VESTIGIOS !

  8. Alguien comentaba acerca de la separación de miles y la de decimales. Un apunte que le puede servir tanto a él como al autor: según la norma UNE –la que se aplica en España–, la separación de miles es con un punto y la de decimales con una coma.

  9. Un apunte: 11.000 millones de € el kilo de carbono. El precio del diamante rosa, a razón de 11 millones el gramo.
    Como para comprarte uno ya hacer un experimento a soplete.

    Felicidades por la web!

  10. ¿Es que nadie se ha dado cuenta de que la conversión del raro medicamento esta mal hecha? O soy yo quien me confundo. Imagino que si su densidad esta en torno a 1 g/ml su precio es mil veces menor por Kg de lo que has indicado 🙂 En caso de que contenga 300 ml y no 1000 menos esa concentración :S

  11. Pues yo sigo sin entender lo del billón americano y el billón europeo. En Europa, el billón es distinto. Aquí se usa la escala larga, si no me equivoco.

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