El polo norte y la Antártida

Hace mucho que no escribo una entrada que no sea sobre respuestas o patrañas, así que hoy voy a hablar de los polos de nuestro planeta, que lleva un tiempo apeteciéndome, porque resulta que no son sólo dos puntos fríos cubiertos de hielo tan muertos que no hay nada que aprender de ellos.

Por ejemplo, bajo el polo norte no hay suelo.

O sea, que toda esa gran extensión de hielo es en realidad una capa de entre 2 y 3 metros de hielo que flota sobre el océano.

Al no estar fijo sobre una superficie, el hielo aparece en invierno y se funde (parcialmente) en verano. Al final del verano se alcanza la extensión mínima de hielo observable en todo el año y los científicos que estudian el cambio climático miden cuánto ha quedado. Parece que, con el aumento global de las temperaturas, este nivel es cada vez menor y las predicciones para el momento en el que suframos un “verano ártico sin hielo” (que se considera cuando quedan menos de un millón de kilómetros cuadrados de hielo durante cinco años consecutivos) apuntan a entre los años 2040 y 2050.

La extensión de hielo cae un 3.2% por década. (Fuente)

Dejando esto a parte, el polo norte de nuestro planeta no tiene nada que ver con el polo sur. Bajo la superficie congelada de la Antártida sí que hay roca, tapada por una capa de hielo con una profundidad media de 1,9 kilómetros de altura. Esto lo convierte, además, en el continente con más elevación del planeta.

Este es un mapa de la superficie rocosa que hay por encima del nivel del mar bajo la corteza de hielo antártica:

(Fuente)

Pero si todo el hielo de la Antártida se fundiera, la forma de esta superficie cambiaría. Me explico.

El hielo tiene una densidad algo menor que el agua pero, al ser sólido, se puede apilar y concentrar grandes cantidades. El propio peso de la capa de 1,9 kilómetros de hielo antártico que se elevan por encima del nivel del mar ejerce una fuerza enorme sobre la superficie terrestre.

A su vez, la superficie terrestre está situada sobre el manto del manto, por lo que el peso del hielo hace que esta capa se deforme.

Si desaparece el hielo que hunde la corteza con su peso, la roca deformada del manto empujará de nuevo la corteza a su nivel original y esa deformación desaparecerá, igual que al dejar de presionar un balón con el dedo el material vuelve a su sitio.

Por tanto, si el hielo del polo sur se fundiera, parte de la tierra que tiene debajo emergería por encima del nivel del mar y el mapa del suelo antártico quedaría así.

(Fuente)

De hecho, hoy en día el suelo polar está aún recuperando la forma que tenía antes de que, durante la última gran glaciación (hace 18.000 años), los polos y las zonas que los rodean fueran cubiertos por enormes volúmenes de hielo que hundieron la superficie. En este mapa aparece la altura que gana o pierde cada zona anualmente debido a este efecto, en milímetros:

En negativo, los lugares donde el suelo se hunde. (Fuente)

En la siguiente imagen se puede apreciar el efecto en una playa del norte de Canadá que ha ido emergiendo con el tiempo en una zona donde prácticamente no hay mareas. El nivel del mar ha quedado marcado a medida que el suelo ha salido de bajo el agua.

La foto fue tomada aquí, concretamente. (Fuente)

Además de hundir la corteza terrestre, la gran acumulación de agua en forma de hielo durante la glaciación provocó que el nivel global del mar bajara 120 metros, dejando al descubierto una gran cantidad de tierra. Se cree que fue precisamente este descenso del nivel del mar el que dejó suelo descubierto en el estrecho de Bering, entre Asia y América, permitiendo el paso de humanos al continente americano.

El mundo tenía, más o menos, esta pinta. (Fuente)

En estos 18.000 años hemos recuperado esos 120 metros de agua… Y se espera que el aumento de las temperaturas lo haya elevado entre 18 y 59 centímetros más a finales de este siglo.

Pero una cosa curiosa sobre la subida del nivel del mar es que, más que debido a que el agua congelada se convierta en un líquido y pase a formar parte de los océanos, la mayor contribución sea la expansión térmica del agua. Cuando el agua (o cualquier material) se calienta, se expande un poco. Por ejemplo, el agua salada con 30 gramos de sal por litro a 5ºC es un 1,45% menos densa que a 0ºC, así que el volumen que ocupa es un 1,45% mayor.

La temperatura del mar no ha subido tanto como en este ejemplo, por suerte, pero con un volumen de agua tan grande como todo el planeta, estos pequeños cambios tienen efectos grandes. Aún con un aumento de la temperatura superficial de los océanos de unos 0,5ºC respecto a la media, de la subida del nivel del mar producida durante el siglo XXI, entre el 30% y el 55% se puede atribuir a la expansión térmica y del 15% y el 35% al propio aumento de la cantidad de agua en estado líquido.

 

Y después de esta entrada que ha consistido en comentar unas curiosidades sin un mensaje más profundo detrás (como había comentado por Facebook, últimamente no tengo mucho tiempo para dedicarle al blog), voy a hacer la misma súplica que llevo repitiendo estos días:

Se ha abierto la convocatoria a los premios Bitácoras 2014, en los que participé el año pasado y quedé finalista. En las dos semanas que lleva el premio de convocatoria, estuve la primera en el primer puesto y la segunda en el segundo (muchísimas gracias a los que habéis votado).

Tan sólo los 3 blogs más votados se clasifican para la final así que, si os gusta Ciencia de Sofá y querríais echarme una mano en las votaciones, pongo a vuestra disposición este enlace donde explico cómo hacerlo en un minuto:

http://cienciadesofa.com/2014/10/ciencia-de-sofa-os-necesita.html

¡Muchas gracias por vuestro apoyo!

9 pensamientos en “El polo norte y la Antártida”

  1. Es la primera vez que comento en este blog. Recomiendo que la gente visite la gráfica real sobre las variaciones en la extensión de hielos en el ártico y en el antártico:
    http://nsidc.org/cryosphere/seaice/characteristics/difference.html
    Como se vé, el ártico decrece su extensión media y el antártico lo incrementa.
    Sobre el párrafo en el que se habla de ese “verano ártico sin hielo” pronosticado para entre los años 2040 y 2050; que la gente entienda que eso es la proyección (mi juicio sin fundamento) de algunos científicos.

  2. Hola a todos, quería decir que los americanos fueron los primeros en atravesar el polo norte bajo el agua. Si no recuerdo mal fue con el primer submarino nuclear.

  3. Creo que tienes una errata, el agua es una excepcion al resto de materiales, es el unico que al enfriarse aumenta su volumen y no al reves, por eso el hielo flota sobre el agua liquida y gracias a eso no se congelan los mares, ya que al flotar impiden que se enfrien las capas mas profundas.

    1. No, no, está bien. El agua volumen del agua aumenta al CONGELARSE, no al enfriarse. Mientras está en estado líquido, se contrae con el frío de la misma manera que lo hacen el resto de materiales. Es en el cambio de fase donde aparece el efecto que mencionas.

  4. Hola. Quisiera saber por qué la Antártida, en la deriva continental, se fue al Polo Sur. Tal vez no haya una respuesta a ésto. Pero siempre me intrigó y nunca encontré nada en internet.

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