¿Por qué todo el mundo habla del asteroide llamado La Gran Calabaza?

Nueva colaboración con otros medios, esta vez para Big Vang, la sección de ciencia de La Vanguardia.

Habréis oído muchas cosas durante esta semana sobre La Gran Calabaza, el asteroide que esta noche pasará cerca de la Tierra. Pero, si no representa ningún peligro para la Tierra y ni siquiera se podrá ver a simple vista… Entonces, ¿por qué hablan tanto de él los medios?

Para responder a esta pregunta, explico cómo llevamos un siglo sacando rendimiento económico a los acontecimientos celestes. Podéis acceder al artículo haciendo click sobre la siguiente imagen en la que aparece un adorno que se vendía en 1910 para decorar las “fiestas del cometa Halley” con las que la gente celebraba su llegada.

(Fuente)

 

¿Qué pasa si envuelvo la Tierra en una cuerda y tiro de ella?

Fernando Hernández me ha mandado un e-mail muy interesante. Quiere saber qué pasaría si rodeara el planeta con una cuerda y luego dos personas tiraran de sus extremos. ¿Cómo quedaría la cuerda? ¿Tocaría el suelo en algún momento? ¿Se despegaría de la superficie alrededor de todo el planeta y quedaría flotando en el aire? Esta última opción es la que le resulta especialmente atractiva a Fernando, que me mandó una ilustración que venía a representar esto:

Muchos os habréis hecho esta misma pregunta en algún momento de vuestras vidas y se os habría olvidado sin darle más importancia. Rescatadla de lo más profundo de vuestra memoria, porque vamos a empezar a analizar el problema hablando del horizonte.
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La mayor tormenta del sistema solar está menguando

Otro artículo para Teknautas, de El Confidencial.

Esta vez hablo sobre la Gran Mancha Roja de Júpiter, la tormenta más grande del sistema solar que lleva soplando sin cesar desde hace, como mínimo, 150 años. ¿Cual es su origen? ¿Por qué dura tanto? ¿Por qué está menguando? Podéis ver las respuestas a estas preguntas haciendo click sobre la siguiente imagen de Júpiter donde aparece la Gran Mancha Roja en todo su esplendor:


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¿Por qué hacen falta las esferas más perfectas jamás creadas para definir qué es un kilogramo?

El otro día el más esloveno de mis compañeros de piso se preguntaba de dónde salen las unidades que utilizamos en nuestro día a día. ¿Qué es realmente un metro? ¿Y un segundo? ¿Y un kilogramo? Resulta que fijar todos estos conceptos es crucial para que nuestra civilización no se vaya al traste.

Te has levantado con el pie exagerado hoy, ¿eh?

Bueno, vale, voz cursiva, no es para tanto. Pero es importante. Y además el caso del kilogramo es bastante interesante, así que voy a dedicar la entrada de hoy a este tema.

Imagina que somos vendedores de tierras lejanas, recién llegados a una ciudad en pleno siglo… Yo que sé… IV o V. Los dos usamos balanzas y contrapesos para medir la cantidad de material con el que queremos negociar, pero resulta que en nuestros respectivos lugares nativos cada uno utiliza unos contrapesos distintos como referencia. Yo utilizo unos pequeños cubos de piedra a los que llamo Joaquines y tú unas bolas de metal de diferentes tamaños llamados Migueles. O sea, que cuando nos encontramos para realizar nuestros turbios negocios nos encontramos con un grave problema: no hay manera de que nos entendamos porque cada uno usa unos contrapesos distintos y nadie está familiarizado con los del otro.

¿Por qué siempre vemos la misma cara de la Luna?

El otro día Joan Misram preguntaba por Facebook “¿por qué no podemos ver un lado de la Luna?“. Para que nadie se confunda, técnicamente esta pregunta es la misma que “¿por qué siempre vemos la misma cara de la Luna desde la Tierra?“. La respuesta es bastante interesante, pero antes vamos a dejar claro de qué cara estamos hablando.

La cara que vemos siempre (izquierda) y la que no vemos nunca (derecha). (Fuente)

Bueno, obviamente siempre vemos la misma cara porque la Luna no rota sobre sí misma. Duh.

Ah, craso error, voz cursiva. Si ese fuera el caso, llegaría un momento en el que la cara “visible” de la Luna se encontraría apuntando en la dirección opuesta a la Tierra y, por tanto, terminaríamos por ver la cara “oculta” en algún momento.

En realidad siempre vemos la misma cara de nuestro satélite porque la Luna tarda lo mismo en rotar una vez sobre sí misma que en dar una vuelta alrededor de la Tierra (un poco más de 27 días). El resultado es que siempre apunta hacia nosotros la misma parte de nuestro satélite, tal y como podéis ver en la parte izquierda de esta animación.

Así que, nada, ya lo sabéis. Hasta aquí la entrada de hoy, espero que os haya gus…

¡EH, EH, NO TAN DEPRISA! ¡Tú no te vas de aquí hasta que me digas cómo han llegado la Tierra y la Luna hasta esta situación!

Vaaaale, vaaaale, ya va…
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¡Ciencia de Sofá os necesita (un año más)!

Queridos lectores,

Como cada año (desde hace dos años, tampoco es una tradición milenaria) me presento a los premios Bitácoras, en los que ya tuve el honor de quedar finalista en 2013. En 2014 no llegué a la final. Culpa mía: no fui lo suficientemente insistente con los votos. Por suerte, eso no impidió que la Tierra siguiera girando y aquí estoy mendigando vuestros votos un año más.

Yo quedando finalista en 2013.

Os explico cómo funciona el asunto.

El ganador de la convocatoria se decide en dos fases: primero tiene lugar un mes y medio de votación popular y luego un jurado elige al ganador entre los tres blogs más votados para cada categoría. A mí me toca participar “Mejor blog de Educación y Ciencia” (extrañamente). Este año ya empiezo mal porque me he acordado de la convocatoria dos semanas después de que empezara.

Excusas a parte, lo que quiero decir es: si os gusta Ciencia de Sofá, creéis que es un blog digno de merecer el título este año, y queréis echarme un cable difundiendo mi trabajo y el de la voz cursiva y, además, no queréis que os venga a dar la vara el año que viene con la misma historia, os explico cómo lo podéis votar.

Entrad en http://bitacoras.com/premios15/votar (podéis hacer click encima del texto verde directamente).
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El premio Nobel de física que ha demostrado que el sol no se está apagando

Habréis visto estos días que se ha concedido el premio Nobel de Física 2015 a Takaaki Kajita y Arthur B. McDonald por aportar pruebas, cada uno por su cuenta, de que los neutrinos tienen masa y oscilan.

Bah, yo oscilo de vuelta a casa cada sábado por la noche y no me verás reclamando ningún premio Nobel.

Qué chispa tienes, voz cursiva, pero esta oscilación que se ha descubierto no implica que los neutrinos vayan haciendo “eses” por el cosmos. La “oscilación” significa que un neutrino es capaz de transformarse espontáneamente en cualquiera de los otros dos tipos de neutrino que existen mientras viaja por el espacio.

Eh, eh, te acabas de adelantar muchísimo. Más te vale aclararme primero qué es un neutrino porque esto no me ha aclarado nada. Además, la entrada queda bastante corta de momento.

Tienes razón, voy a llenar toda esta página de paja.

Todos conocemos los protones, los neutrones y los electrones, ¿verdad? Hablo de vez en cuando sobre ellos en este blog y en esta entrada expliqué el papel que juega cada uno de ellos a la hora de formar la materia que nos rodea. Pues, bien, resulta que existen otros tipos de partículas que no se pasan el día encerradas en un átomo.
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Las veces que hemos creído ver señales de vida en Marte

El otro día la NASA anunciaba que se han encontrado indicios de que hay agua salada fluyendo por las laderas de unas montañas marcianas cuando las temperaturas suben. Pero hay que hacer un apunte: es agua salada en el sentido de que contiene sales pero, aunque este tipo de sales las algunos tipos de bacterias las aprovechan para sobrevivir aquí en la Tierra, son tóxicas para los seres humanos. O sea, que nada que ver con la sal que usamos en la comida o que está en el mar.

De todas maneras, se trata de un descubrimiento importante porque por fin tenemos señales de que existe algún indicio de actividad hidrológica en el planeta rojo. Como explicaba en esta entrada sobre cómo las mareas pudieron posibilitar la vida en la Tierra, que haya agua moviéndose por la superficie marciana es una buena señal para la vida… Aunque, pensándolo mejor, el agua que se ha encontrado en Marte tampoco se mueve demasiado (ha sido más bien una excusa para enlazar una entrada antigua).

Fuente: NASA/JPL/University of Arizona

Espera, espera. A mí me suena que ya sabíamos que existe agua en Marte. ¿A qué viene todo este revuelo?
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Explicaciones naturales a fenómenos paranormales

Hace casi un mes publiqué otro artículo en la sección Teknautas de El Confidencial en el que hablaba sobre fenómenos naturales que provocan “sensaciones fantasmagóricas” y se me olvidó colgarlo aquí. Resonancia, infrasonidos, nuestra propia mente… Muchas cosas nos pueden jugar malas pasadas sensoriales y, si no tenemos conocimiento de ellas, podemos calificarlas rápidamente como experiencias sobrenaturales.

Aclararé antes que el título tan tajante del artículo no lo puse yo, que parece que en los comentarios a más de un believer le ha tocado la moral. Podéis acceder al artículo haciendo click sobre la siguiente imagen en la que muy claramente aparece un fantasma: