Archivo de la categoría: Geología

¿Cómo datamos las cosas? El método del carbono-14 y otros elementos radiactivos.

Aprovechando que en la última entrada estuve hablando sobre por qué los átomos de algunos elementos se transforman en otros porque son inestables, voy a aprovechar que tenemos el tema fresco para hablar sobre cómo somos capaces de conocer la antigüedad de las cosas que nos rodean. Cosas como… Yo que sé… Un hueso encontrado en un yacimiento prehistórico, un fósil de una criatura que vivió en los albores de los tiempos o el propio planeta Tierra.

Así que, en primer lugar, vamos a hablar de una técnica que seguramente nos sonará a todos: la datación por carbono-14.

Como había comentado en la entrada anterior, los átomos están compuestos por protones, neutrones y electrones y el número de protones que contiene el núcleo de un átomo determina a qué elemento corresponde.

El carbono, en concreto, es el elemento que contiene 6 protones en su núcleo. La vida en la Tierra depende de él: los seres vivos lo toman de su entorno para dar forma a las proteínas, aminoácidos y todas las moléculas que componen sus cuerpos. Ese de su entorno es importante para entender el tema de la datación.

La forma más estable del carbono es la que contiene 6 protones y 6 neutrones y, por tanto, tiene 12 partículas en su núcleo. De ahí a que le llamemos carbono-12. Este isótopo representa el 99% del carbono presente en nuestro planeta, así que cuando hablamos de carbono a secas se sobreentiende que hablamos del carbono-12.
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¿Cómo es en realidad el interior del planeta Tierra?

Parece que, en general, tenemos la concepción de que la Tierra es una especie de corteza sólida rellena de magma líquido. Al fin y al cabo, el simple hecho de que existan lugares como la caldera del monte Nyiragongo (que aparece en el siguiente vídeo junto con un vulcanólogo demasiado intrépido) parece apoyar esa idea.

Pero hoy vengo a desafiar algo que habíamos dado por sentado hasta el momento: el interior de nuestro planeta es prácticamente sólido. Y digo prácticamente porque hay una parte líquida, pero no se encuentra donde la mayoría pensamos.
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Patrañas (IX): Ooparts (artefactos fuera de lugar)

Los Ooparts (Out of Place Artifacts o Artefactos Fuera de Lugar) son supuestos objetos arqueológicos que, de ser reales, su tecnología no se correspondería con el periodo del que datan y pondrían en duda todo lo que damos por establecido hoy en día sobre el origen del ser humano. Internet está lleno de relatos de estos objetos y de legiones de seguidores que respaldan su autenticidad porque lo han leído en una página con el fondo negro y las letras en mayúsculas.

Hoy vengo a hablar de dos de éstos objetos.

El primero es el “Martillo de Londres”, encontrado por unos excursionistas en 1936 cerca de un arroyo en Londres (Texas), aunque no se conoce el lugar exacto de donde se extrajo. El martillo está incrustado en caliza del cretático, un periodo que corresponde a entre 145 y 66 millones de años atrás.

El martillo, incrustado en la roca, junto con un pedazo de la misma piedra que contiene los restos de un molusco moderno. Algo falla.

El Jardín de los Dioses

Si habéis entrado durante este último mes en la página web, habréis notado que llevo un porrón sin escribir nada nuevo. La razón es que estaba de vacaciones y los que seguís la página en Facebook sabréis que he estado un mes recorriendo Estados Unidos en coche con unos amigos. Durante el viaje he visto bastantes cosas curiosas y, aprovechando que algunas tienen un carácter científico, voy a ir explicándolas por aquí de vez en cuando.

Uno de los parajes que me dejó con el culo torcido pareció más interesante es Garden of the Gods (el Jardín de los Dioses), en Colorado. Así que hoy toca hablar de geología.

¿Quién construyó las líneas de Nazca?

Si paseas por el desierto de Nazca, en Perú, podrías encontrarte con una zanja poco profunda que se pierde en el horizonte. Si la sigues, a lo mejor llegarás a un punto donde ésta se cruce con otra línea interminable (o varias). Tal vez incluso encontrarás otras líneas que no se pierden en el horizonte, pero que describieran curvas que parecen formar alguna figura.

A lo mejor todos estos dibujos en el suelo te dejarían tan intrigado que alquilarías un helicóptero (suposiciones extremas) y al ganar altura te encontrarías con esto:

Este mono mide unos 93 metros de longitud. (Fuente)

Estas formas dibujadas en su superficie por los antiguos habitantes del desierto de Nazca, entre el siglo III a.C y el IX d.C, son la razón por la que el desierto se ha vuelto célebre.
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¿Qué es un quilate? Su relación con las semillas de algarroba.

Hace un par de años salió a la luz la esmeralda más grande jamás descubierta, con un peso de 57.500 quilates una vez tallada.

Pero, ¿Qué puñetas es un quilate? 

Todos hemos oído el término alguna, vez y lo único que sabemos al respecto es: cuantos más, mejor.

La palabra quilate proviene del griego karat, que no es otra cosa que la semilla de la algarroba.
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¿Debería preocuparnos el supervolcán de Yellowstone?

A principios de este mes salió una noticia alarmista de la mano de Actualidad RT (para variar) a raíz de una sucesión de pequeños temblores de tierra que tuvieron lugar en el parque nacional de Yellowstone y de un vídeo en el que aparecen unos bisontes corriendo por la carretera.

Si el vídeo hubiera sido grabado en cualquier otro lugar del mundo, no hubiera reunido los más de dos millones de visitas que ahora tiene. Pero, claro, esto es el parque nacional de Yellowstone, el lugar que contiene una caldera volcánica tan grande que se diceque su erupción podría proyectar suficiente ceniza a la atmósfera como para sumir nuestro planeta en una era glacial, extinguir a la humanidad y destrozar parte de E.E.U.U, ya de paso. El fin del mundo, vaya.
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Respuestas XL (40): ¿Cuándo desaparecerá el campo magnético terrestre?

Albert Saenz estuvo leyendo que la rotación del planeta mantiene en funcionamiento el campo magnético que nos protege de la radiación proveniente del espacio exterior, así que le surgió una pregunta: ¿Cuánto tardará el núcleo en dejar de rotar y desaparecerá el campo magnético que nos protege?

Como me gusta mucho dar rodeos, remontémonos 4.500 millones de años en el pasado, cuando la Tierra aún era una bola de magma incandescente.

El panorama no era muy esperanzador para la vida en aquella época. (Fuente)
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Respuestas XXXVIII: ¿Por qué el mar no es cada vez más salado?

Alejandro Casado, profesor de ciencias naturales, estaba explicando en clase cómo la sal llega al océano mediante la erosión de las costas y la actividad volcánica submarina cuando un alumno levantó la mano y preguntó “Si eso es así, ¿entonces el agua está cada vez más salada?“. No se le ocurría una respuesta satisfactoria, así que me envió la pregunta para que le echara un vistazo.

Esta pregunta plantea varias cuestiones: ¿el agua era más dulce hace millones de años y se ha ido “salando” con el tiempo? ¿O el nivel de salinidad ha sido más o menos el mismo? Y, si es así, ¿Como diablos puede la sal desaparecer del océano si constantemente la erosión y los volcanes están añadiendo más? Encuentro la respuesta muy interesante porque nos obliga a recordar algo que no solemos tener presente en el día a día: que en escalas de tiempo grandes, la Tierra ha cambiado muchísimo y seguirá haciéndolo. Empecemos por el principio.

Cuando hablamos de sal, nos viene a la mente el “cloruro de sodio”. La sal de mesa de toda la vida, vamos.  Pero esa es sólo una sal. Las sales son compuestos sólidos eléctricamente neutros formados por iones, que son átomos con carga eléctrica negativa o positiva.


Cristales de la sal de sulfato de cobre. (Fuente)

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Respuestas XXXII: ¿Puede existir vida sin luz solar?

El otro día colgaba una entrada sobre un satélite de Júpiter que podría albergar vida bajo su superficie congelada y, en la sección de comentarios de Facebook, Miguel Muntaner preguntó: ¿Puede haber vida sin recibir en absoluto la luz del sol en ninguna parte del ecosistema?

Vamos a echar un vistazo primero a los organismos que nos rodean en la superficie de la Tierra para ver si alguno podría seguir vivo si el sol dejara un día de brillar.

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Aunque una explosión termonuclear de 1.4 millones de kilómetros de

En primer lugar, podemos descartar las plantas de la lista de supervivientes porque dependen de la luz solar para realizar la fotosíntesis y obtener energía. Ante nada, vamos a dejar claro de una manera muy simplificada el objetivo de la fotosíntesis: tomar dióxido de carbono (CO2) del aire, separar el oxígeno y quedarse con el carbono.