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Respuestas (LIX): ¿Por qué son tan fuertes las hormigas? ¿Es realista Ant-Man, de Marvel?

Alberto Sedano ha visto el tráiler de una nueva película de Marvel llamada Ant-Man (os juro por los dioses nuevos y los viejos que no os estoy colando una entrada patrocinada), un superhéroe que tiene un traje que le permite reducir su tamaño al de una hormiga. La película juega con ese concepto que nos suena a todos de “una hormiga puede levantar tropecientas veces propio su peso” para dotar a Ant-Man de una fuerza sobrehumana o, mejor dicho, humana.

Viendo el panorama, a Alberto le ha surgido la siguiente duda: ¿Qué hay de verdad en eso de que si nos hiciéramos pequeños seríamos más fuertes?

Hablemos primero hablaremos de biología para responder a esta pregunta y luego ya veremos si Marvel ha dotado a Ant-Man de unos superpoderes proporcionados.

Si doblamos el tamaño de un objeto cualquiera, su masa no se duplicará como cabría esperar si no le diéramos muchas vueltas al asunto. En realidad, la masa de un objeto aumenta en la misma proporción que su volumen, lo que significa que crece siguiendo una progresión cúbica (una potencia de 3, vaya).

Si esto os suena raro, es muy fácil de ver en el caso de un cubo. Al duplicar el tamaño de cada una de sus tres dimensiones espaciales, el cubo aumentado tendrá un volumen 8 veces mayor  que el original y, por tanto, será 8 veces más masivo.

¿Por qué las libélulas eran más grandes en el pasado?

Meganisoptero es el nombre del género de animales que precedieron a las libélulas que hoy en día surcan nuestros ciel… Bueno, que vuelan bastante cerca de la superficie de nuestro planeta. Aunque los bisabuelos de nuestras libélulas contaban con leves diferencias con las actuales como, por ejemplo, que casi tenían el tamaño de gaviotas.

  (Fuente)
Sí, vale, os acabo de enseñar una maqueta del animal, pero no me estoy inventando nada, en serio: los taxonomistas no usan el prefijo “mega” a la ligera cuando quieren ponerle nombre a un animal nuevo.
Las libélulas pertenecen al infraorden de los anisópteros, un término que puede traducirse descomponiendo la palabra en an (=no), iso (=igual), pteros (=alas), en referencia a la manera de volar de estos insectos. En este vídeo a cámara lenta veréis a qué me refiero.
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Hormiga plateada sahariana

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div style=”text-align: justify;”>Os presentamos uno de los animales mejor adaptados a la vida en el desierto.

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div style=”text-align: justify;”>Se trata de la hormiga plateada sahariana, considerada uno de los animales que mejor resisten el calor conocidos y esto se debe a sus curiosos hábitos de caza.

Mientras la mayoría de los habitantes del desierto siguen la filosofía de “Madre mía, qué calor… Voy a esconderme hasta que empiece a ponerse el sol y haga más fresco“, hacen falta algo más que medio centenar de grados centígrados para amedrentar a nuestra  hormiga.

Estos insectos salen de sus hormigueros cuando el sol está descargando su rabia contra la arena del desierto y el aire se encuentra a unos 46ºC. Su objetivo es encontrar a otros insectos a los que cazar o los restos de algún animal que haya muerto de un golpe de calor. Cuando tienes el tamaño de una hormiga, el calor tarda muy poco tiempo en elevar la temperatura de tu cuerpo, así que la naturaleza ha dotado a estos insectos con varias adaptaciones para conseguir absorber la mínima cantidad de calor posible del entorno.

En primer lugar, sus patas son inusualmente largas para una hormiga. De esta manera, el cuerpo del insecto está más alejado de la arena caliente y recibe menos calor. Además, mientras corre levanta sus dos patas delanteras para tener un menor contacto con el ardiente suelo arenoso y la radiación térmica que contra él rebota.

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div>    Hoy en día está todo inventado. Crédito de la imagen, aquí.

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div style=”text-align: justify;”>Otra cosa que distingue a estas hormigas de las que podemos ver en nuestro jardín es la pigmentación de su cuerpo. El tono plateado que les da su nombre les permite reflejar parte de los rayos solares que inciden sobre ellas y así no absorben tanto calor.

Como última medida, estas hormigas producen una proteína que les protege del choque térmico y que liberan antes de salir del hormiguero porque pasan tan poco tiempo fuera de él que de otra manera la proteína no tendría tiempo de surtir efecto. Después de tanta mandanga sobre lo bien adaptados que están estos bichos al calor, os decimos que tan sólo salen del hormiguero 10 minutos al día para cazar.

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div style=”text-align: center;”> Hoy estamos colgando, probablemente, las imágenes menos emocionantes de nuestra historia.

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div style=”text-align: justify;”>Pero eso no es más que parte de la adaptación, porque las hormigas plateadas saharianas pueden aguantar temperaturas de hasta 53.6ºC, así que no echan su habilidad a perder. Salen del hormiguero a cazar a una hora en la que las temperaturas son inferiores a su límite, pero lo suficientemente altas como para que sus depredadores estén inactivos, cobijados bajo alguna sombra.

Eso sí, les conviene volver a casa antes de que las temperaturas sean demasiado altas incluso para ellas, así que utilizan el sol para guiarse con precisión y minimizar el tiempo que permanecen expuestas al calor.

Os dejamos con un vídeo en inglés (hay que ir aprendiendo, muchachos) de la BBC que habla del tema.

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No hemos podido ver más que un par de segundos del vídeo porque, ahora mismo, nuestra línea de internet es una basura, pero la voz del David Attenborough es tan suave que dejaríamos puesto el documental aunque estuviera en islandés.