Respuestas XLII: ¿Cual es el material más caro?

Victor Javier Vadillo envió un e-mail recientemente preguntando cuál es el material más caro que existe y, la verdad, me han sorprendido bastante las cifras que he encontrado. Determinemos un par de cosas, antes de empezar:

1) Hablamos de precio por unidad de masa del material en sí, sin transformarlo en un objeto. Lo mediremos en euros por kilogramo (€/kg) y dólares por kilogramo ($/kg).

2) El precio de algunos metales está sujeto a una gran variabilidad, así que si lees este artículo unos cuantos meses después de la fecha de su publicación a lo mejor habrá cambiado alguna cifra (el rodio, del que hablo luego, ha triplicado su precio en los últimos años, por ejemplo).

Empecemos echándole un vistazo a la tabla periódica, donde es posible distinguir dos grandes grupos de elementos: los que podemos encontrar en la naturaleza y los que no.

Rodeados en rojo, los que no podemos encontrar. (Fuente, Fuente)

¿Pudo el universo estar lleno de vida poco después del Big Bang?

Mientras escribía las dos últimas entradas sobre vida extraterrestre (puedes leerlas aquí y aquí) me crucé con un estudio muy interesante que había llegado a la conclusión de que, aunque hoy en día todo nos indica que la vida es más bien escasa más allá de nuestra atmósfera, pudo haber una época en la que en cualquier rincón del universo podías encontrar planetas habitados. La clave de todo es la temperatura.


Una de las pocas imágenes que pudo tomar de la superficie de Venus la sonda Venera 13 antes de sucumbir a las altas temperaturas del planeta, que de media rondan los 462ºC.

Como explicaba en artículos anteriores, la aparición de organismos vivos necesita una temperatura que permita que el disolvente universal que los contiene se mantenga en estado líquido (ya sea agua, amoniaco u otros hidrocarburos) y que, además, no impida que la química de la vida se desarrolle con normalidad. Por esta razón, un planeta que pretenda albergar vida debe orbitar alrededor de su estrella a una distancia que no lo someta a temperaturas  demasiado extremas: ni demasiado cerca como para achicharrarlo ni demasiado lejos para congelar cualquier líquido en su superficie.
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Respuestas XLI: ¿Existe vida en otros planetas? (2 de 2)

En la última entrada hablaba sobre por qué buscamos ciertos elementos cuando queremos encontrar vida en otros planetas. Si no lo leíste en su momento, aprovecha la oportunidad y entra haciendo click sobre este texto verde.

Hoy vengo a hablar sobre cómo estimamos si existe o no vida en otros lugares del espacio y, en caso afirmativo, cómo pretendemos encontrarla y ponernos en contacto con ella… O cómo nos pueden encontrar a nosotros.

Una vez más, recuerdo que los OVNIs grabados en vídeo con un ladrillo no cuentan como prueba de vida extraterrestre. Empecemos.

La idea de que el ser humano no está solo en el universo es bastante vieja. De hecho, se remonta al siglo V a.C., cuando el filósofo griego Demócrito acuñó el concepto del atomismo o, lo que es lo mismo, que todo lo que nos rodea está compuesto por varios tipos de diminutos fragmentos indivisibles. Él razonaba que, si los átomos habían sido capaces de ordenarse de tal manera que formaran un mundo lleno de animales y plantas como el nuestro, no hay razón para pensar que lo mismo no pudiera ocurrir en otros lugares del cosmos.

El que debería ser el filósofo favorito de todo el mundo, pintado en el siglo XVII. (Fuente)
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“Estrellas (de mar) emplumadas”

Los crinoideos (del griego krinon, “lirio”, y eidos, “forma”) son unos animales que viven a profundidades de hasta 6.000 metros. Mientras algunas de las especies pasan la vida ancladas al fondo marino, la mayoría no sufren la condena de permanecer pegadas al suelo para siempre y, al alcanzar la madurez, empiezan a nadar.

En el siguiente vídeo se puede ver por qué se les llama también “estrellas emplumadas”.

Respuestas XLI: ¿Existe vida en otros planetas? (1 de 2)

Hace tiempo que quería abordar este tema y pensaba que me habían llegado suficientes preguntas relacionadas con él como para responderlas todas en un artículo decente… Pero al final se hacía tan extenso que tengo que separarlo en dos. En esta primera entrada hablaré sobre qué requisitos pensamos que debe cumplir un planeta habitable para albergar vida (contener agua, tener cierta temperatura, etc…) y, lo más importante, por qué buscamos estos en concreto.

Recreación artística de Marte tras una hipotética terraformación para volverlo habitable. Las manchas blancas corresponden a las cumbres nevadas de sus cuatro gigantescos volcanes. El más grande, el Olympus Mons, mide 22 kilómetros de altura. (Fuente)

Antes de que sigas leyendo, ten en cuenta lo siguiente: hay muchas opiniones sobre este asunto porque todo lo que podemos deducir al respecto está basado en suposiciones, así que esta entrada no pretende llegar a una verdad absoluta, sino exponer la situación con lo que sabemos sobre química y biología.

Y, no: un punto brillante moviéndose de manera rara grabada con un móvil del año 2002 no es una prueba de vida extraterrestre.

Aclarado esto, empecemos por la pregunta que me llega con más frecuencia.

¿Por qué  buscamos vida donde hay agua? ¡La vida en otros planetas podría haberse desarrollado de otra manera y no necesitarla! 

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La sorprendente inteligencia de los cuervos

Cuando vi este vídeo, pensé “esto no puede ser verdad”, pero resulta que estaba equivocado. Se trata de un cuervo parlante, y no sólo habla sino que su voz bien podría valerle un puesto en la radio.

Pero no he venido sólo a enseñaros un cuervo diciendo say nevermore. Teniendo en cuenta la inteligencia que poseen estos pájaros, sería una falta de respeto presentarlos sólo como una curiosidad. 

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El oscuro pasado de los plátanos

Cuando la semana pasada escribí sobre animales híbridos encontré un fragmento de información (en forma de este vídeo de Scishow) sobre los plátanos que me dejó, dicho llanamente, con el culo torcido: todos los plátanos que hemos comprado en supermercados desde 1960 son genéticamente idénticos.

Los plátanos salvajes, como estos de la variedad “velutina”, no lo son. Hablaré de ello en un momento.

Hasta ahora tampoco me había parado a pensar lo estupendos que son los plátanos: son fáciles de pelar, no te vas a atragantar con ellos, caben en una mano, se puede ver claramente si están maduros o pasados sólo por el color, crecen todo el año… Parecen haber sido diseñados específicamente para el consumo humano. Tanto lo parece que incluso hay quién se lo ha tomado de manera demasiado literal y ha intentado usar los plátanos como prueba de algo que ha sido diseñado y creado por Dios. El tipo que aparece en este vídeo explica la hipótesis totalmente ajeno al ridículo que está haciendo porque, en realidad, el plátano que sostiene entre sus manos es un invento humano.

¿Cómo que un invento humano? ¡Los plátanos han existido desde siempre, mucho antes de que pudiéramos controlar los genes de los seres vivos!

No hace falta material de laboratorio para “fabricar” plantas nuevas y, de hecho, llevamos haciéndolo desde que aprendimos a cultivar.

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