Respuestas VII: ¿Qué es el efecto Coriolis?

Jose Antonio Hernández me ha pedido si esta semana podría hablar del efecto Coriolis. No es una pregunta, pero creo que lo que quería decir realmente era: ¿Por qué los huracanes giran en sentido contrario a las agujas del reloj en el hemisferio norte y van al revés en el sur?

Muy buena pregunta, Jose Antonio.

Se suele culpar al efecto Coriolis de que el agua supuestamente gire en sentido contrario en los retretes de Australia. Esto no es cierto y, en caso de que se produzca realmente el fenómeno, es culpa de los fabricantes de váteres australianos que nos están tomando el pelo a todos y no del efecto Coriolis.

El mito fue propagado por una serie de documentales de la BCC llamado “Pole to Pole” (Polo a Polo) en 1992, en la que el presentador Michael Palin pasaba por una zona turística en Kenia, sobre la línea del ecuador. Allí encontraba a un tipo demostrando a los turistas cómo el agua giraba en sentido diferente (con desagües trucados) dependiendo de lado de la línea en el que se encontrara. Al final, resultó que todo era un montaje.

Vamos a ver por qué.

El efecto Coriolis es en realidad muy simple de explicar. En una esfera rotatoria, los puntos que se encuentran sobre el ecuador se mueven más rápido que los que están en latitudes más extremas.

Esto, que parece una tontería, tiene un gran impacto sobre la atmósfera de la Tierra. En el ecuador, nuestro planeta tiene un perímetro de 40.000 km y cualquier punto sobre él dará una vuelta completa alrededor de eje terrestre en 24 horas. La velocidad para cualquier punto del ecuador es, entonces, de 1.667 km/h. A medida que nos alejamos del ecuador, la circunferencia sobre la que nos encontramos es menor y, por tanto, un punto sobre su superficie da una vuelta más pequeña en el mismo tiempo, lo que significa que se ha movido a una menor velocidad. Por ejemplo, basándonos en esta fórmula, podemos calcular que Barcelona se mueve a unos 1.256 km/h alrededor del eje de la TierraReikiavik a 732 km/h, mientras que el polo norte geográfico no se desplaza en absoluto.

Como el aire no está “anclado” a la superficie de la Tierra, las masas de gas un poco alejadas de la superficie quedan algo rezagadas respecto al suelo. El efecto es mucho más intenso en la zona donde la velocidad de la superficie es mayor: el ecuador. Esto determina el sistema de circulación de los vientos según la latitud, que en general queda así.

Curiosamente, este comportamiento del aire, junto con el odio que la naturaleza siente hacia las bajas presiones, provoca que los huracanes y tormentas suficientemente grandesgiren en diferentes direcciones dependiendo del hemisferio en el que se encuentren.

¿Y por qué los huracanes sí que giran en sentido contrario según el hemisferio y los desagües no?

Los huracanes y tormentas pueden medir cientos de kilómetros de largo y sus extremos encontrarse sobre diferentes latitudes de la superficie terrestre. Como ya hemos dicho, cada latitud experimenta una velocidad diferente a medida que la Tierra rota, por lo que cada extremo del huracán se ve afectado por velocidades de giro diferentes y termina adoptando este patrón en espiral.

Un desagüe, en cambio, no se extiende a lo largo de varias latitudes. Los extremos de la masa de agua de tu lavamanos no están suficientemente separados como para que experimenten la rotación diferencial de la superficie terrestre, así que no sienten el efecto Coriolis.

¡Oye, oye! ¡Pero no te vas de aquí sin decirme qué pasaría entonces si la Tierra no rotara!

Obviamente, que la mitad del planeta luciría un bronceado envidiable…

…Y que la tendencia del aire de moverse entre focos fríos y calientes provocaría que sólo hubiera circulación de aire entre el ecuador y los polos.

Los noticiarios se volverían locos hablando de olas de frío polares.

Pero en materia de efecto Coriolis, en este planeta somos unos principiantes.

Cuanto mayor es una esfera y más rápido gira, más se acentúa el efecto. Gracias a esto, en Júpiter, que tiene un diámetro de casi 143.000 kilómetros (frente a los 12.756 de la Tierra) una tormenta de 20.000 kilómetros de ancho por 12.000 de largo lleva soplando desde, al menos, el año de su descubrimiento, en 1664, con vientos de hasta 432 km/h. En un despliegue de imaginación sin igual, su descubridor John Hooke la bautizó “la Gran Mancha Roja“.

Podemos hacernos una idea del tamaño, en comparación.

La atmósfera de Júpiter es la manifestación del efecto Coriolis en todo su esplendor: el planeta está compuesto prácticamente de gas y su día dura 9.9 horas, por lo que el ecuador se mueve a unos 45.400 km/h mientras a su alrededor se forman bandas de nubes más lentas que se mueven por el planeta en diferentes direcciones.

El siguiente vídeo fue tomado por la sonda Voyager I en 1979 (de ahí la calidad opuesta a HD) mientras se acercaba a Júpiter. Es una composición de fotos tomadas durante un periodo de 60 días y en ella se puede apreciar muy bien el movimiento en direcciones opuestas de las diferentes bandas creadas por el efecto Coriolis que se extienden por su atmósfera.

Pero, a su vez, Júpiter también es un novato si lo comparamos con el millón y medio de kilómetros de diámetro del sol.

Las diferentes velocidades de rotación a lo largo y ancho del volumen de nuestra estrella no sólo convierten su superficie en un caos: cuando las partículas cargadas del plasma que compone el sol se mueven a distintas velocidades, generan un campo magnético irregular y en constante cambio, lo que da lugar a llamaradas solares y eyecciones de masa coronal.

Evolución del campo magnético del sol a medida que este rota. El plasma se desplaza mucho más deprisa en el ecuador que en los polos. Fuente: physics.uc.edu.

Para entender mejor cómo el campo magnético del sol termina lanzando al espacio plasma a grandes velocidades, lo explicaba con más detalle en esta entrada sobre llamaradas solares.

Dejando de lado al sol,  he ido al baño a comprobar en qué sentido gira el agua de mi váter, y sigue el sentido contrario a las agujas del reloj.

Como decía, esto no tiene nada que ver con el efecto Coriolis. El responsable es este chorro que se apaga el último y que obliga al agua a girar en ese sentido.

Os animo a que comprobéis hacia qué lado gira el agua de vuestro retrete y de qué marca es y me lo digáis en los comentarios. Tal vez descubramos algo insólito.

20 pensamientos en “Respuestas VII: ¿Qué es el efecto Coriolis?”

  1. Hola amigos, soy nuevo aquí jeje, soy doctor en Física aplicada, y uno de los objetivos de mi tesis fue el efecto coriolis.
    Creo que todo es correcto menos lo que dices de que gira de día o de noche distinto.
    Eso no tiene ningún sentido, contradice totalmente el efecto coriolis, a no ser que tu wc sea movil (una caravana) y trabajes de día al norte del ecuador y duermas de noche en el sur.
    Entonces si sería posible.
    ERA ESE EL MISTERIO?
    Repito que soy doctor.
    (como dato decir que a mi hijo lo llame Coriolo, así que ya podeis imaginar que clase de tipejo raro soy jeje)

    1. ¿Cómo va a notar la diferencia en su wc duerma donde duerma o se mueva a dónde se mueva si precisamente el artículo explica que el efecto coriolis no afecta a algo tan pequeño? ¿Y tú eres doctor? el doctor Zoiberg.

    1. Creo que llevas razón amigo, bueno lo digo desde mí humilde punto de vista de doctor honoris causa en física jeje entono el mea culpa… una observación más, el efecto coriolis fue por primera vez estudiado por un fisico de origen soviético llamado Hans, al que por su inteligencia llamaban clever Hans. un abrazo compañero!

  2. ¡Hola Jordi!

    Antes de nada decirte que me encanta tu blog, es muy entretenido y ameno de leer. Además eres bastante ingenioso y más de una vez me has sacado una carcajada. Pero en esta entrada me ha surgido una duda:

    Si se dieran las condiciones para formar una tormenta lo suficiente grande para estar en los dos emisferios a la vez (ya sé, esto no es ciencia ficción sino del sofá pero bueno), ¿hacia qué lado giraría?

    1. No soy Jordi, pero creo que eso no podría ocurrir precisamente por el propio efecto. Y en caso de que tu pusieras la tormenta en medio (ya que como creo, no se puede formar) al momento se dividiría en dos, una en cada hemisferio y comenzarían a rotar en sentido contrario una de otra.
      Un saludo.

  3. Buenas, acabo de ver esto y me ha sorprendido gratamente. jejeje

    Tienes razón con lo del wc, pero yo propongo un experimento algo más interesante.

    Lo digo por que cuando era niño ( Soy del 84 ) y me bañaba, una de las cosas que más me gustaban era vaciar la bañera y ver como se formaba ese remolino…. Y algo que me obsesionaba era hacerlo girar en el sentido contrario… Y no había manera…lo conseguía con mis manos, pero al momento paraba y se volvia a girar en el sentido opuesto…

    Eso podría ser el efecto coriolis o estoy tirando por los cerros de Úbeda….

    Muchas gracias por todo!

    Un saludo
    Toni

    1. La forma de la cañería es lo que hace que gire en uno u otro sentido.

      Suelen tener muescas por dentro para hacer que el agua gire y evacúe más rápidamente. El sentido y forma de esas muescas es lo que hace que en una bañera o un lavabo el agua gire en uno u otro sentido.

  4. No entiendo eso de que las partes más alejadas de la atmósfera quedan rezagadas… Sería como decir que en un tren, el aire más alejado de las paredes queda rezagado y se mueve a una velocidad distinta a la del tren. No me cuadra ese razonamiento o lo he entendido mal.
    Lo que sí entiendo es que el efecto Coriolis se produciría cuando por ejemplo el movimiento meridiano de las corrientes ecuador-polos se curva igual al efecto de los tiovivos.
    Pero que pasaría si la Tierra no tuviera corrientes ni diferencias de presión ni de temperatura? Igualmente la rotación del planeta causaría efecto Coriolis??

    1. Lo que queda mas rezagado es la masa de aire mas alejada del ecuador, porque se mueve con velocidad menor. En el caso del tren al ser un movimiento lineal, y no angular (giratorio) como en el caso de la Tierra, toda la masa de aire se movería a la misma velocidad dentro del tren porque todos los puntos del tren se mueven a igual velocidad.
      Creo que es eso a lo que se refiere.

  5. En mi vater gira dependiendo de los agentes externos. Y donde digo agentes externos me refiero al zurullo que haya depositado alli. Dependiendo de su volumen y su densidad (no olvidemos que d=m/V), la evacuación de agua se produce en giros horarios o giros antihorarios o directamente provoca una subida de nivel sin efecto espiral, terminando con una succión con un vector de fuerza normal.
    No se si tiene que vet con Coriolis, pero tomo mucha fibra.
    Saludos cientificicos

  6. Buenos dias.
    Alguien puede explicarme esto ??
    Volando en aerolinea Bcn _ Chile. LLeno la pica del lavabo, desaguo y en el hemisferio norte se pone a girar a derechas.
    El avion pasa el ecuador , a los 5 munutos repito el experimento y el agua gira a izquierdas…
    Un saludo
    Juan

Deja un comentario