Archivo de la categoría: Biología

Respuestas (XLVIII): Cáncer

Me escribís muchos e-mails preguntando cosas sobre el cáncer. No me extraña: no piensas mucho en esta enfermedad hasta que miras en internet por qué te duele la cabeza dos días seguidos o por qué escuchas un zumbido por la noche. Aunque hay mucha información útil en la red, también hay una cantidad brutal de desinformación y cantamañanas intentando vender productos milagrosos fraudulentos a gente desesperada.

Como no soy ningún experto en la materia y, además, es un tema muy complejo, he tomado las preguntas más frecuentes y he recurrido a alguien que sabe de verdad de lo que habla: mi amigo Félix Rueda, doctor en biología, investigador en la rama de la inmunología oncológica y autor del libro “Me quedo con la cabra“.

Espero que aprendáis tanto de la entrevista como yo.

Ciencia de Sofá: ¿Qué es el cáncer? O sea, ¿Qué distingue una célula cancerígena de una sana?

Félix Rueda: Existe la costumbre de hablar del cáncer, como de una única enfermedad, y seguramente es lógico que la gente reúna en un solo término al conjunto de enfermedades que se encuentran inscritas en el campo de la hemato-oncología. El cáncer es una enfermedad genética, multigénica (es decir, que implica a muchos genes diferentes), multifactorial (que sus causas pueden ser muy diversas) y multiorgánica (que puede presentarse en todo tipo de tejidos y órganos).

Seguir leyendo Respuestas (XLVIII): Cáncer

¿Por qué hay zurdos y diestros? Teorías y mitos.

Los zurdos representan entre el 5% y el 30% de la población (según donde mires) y, con un par de excepciones**, han sido mal vistos por todas las civilizaciones que han existido. Cualquiera diría que lo que más ha tenido en común el ser humano durante la historia, fuera cual fuera su religión o cultura, es la manía con los zurdos.

En nuestra lengua, un ejemplo claro es la palabra “siniestra” para referirse a la mano izquierda.

En sus orígenes, esta palabra significaba simplemente “izquerda“. Viene del latín sinus, que corresponde a bolsillo, ya que las togas solían tener sólo un bolsillo en la parte izquierda. Así que la siniestra era simplemente la mano del bolsillo. Era la mano mala y la derecha seguía siendo considerada la correcta, pero no había malas intenciones tras el término. No fue hasta la época clásica latina (75 a.C. a 300 d.C.) cuando el adjetivo siniestro empezó a utilizarse para referirse a cosas malvadas y oscuras.

Pero dejemos del lado las palabras: ¿Por qué parece que ser diestro es tan prevalente, independientemente del lugar o la época en la que hayas nacido? Como tenemos dos manos, ¿La proporción de diestros y zurdos no debería ser, más o menos, del 50%?
Seguir leyendo ¿Por qué hay zurdos y diestros? Teorías y mitos.

Respuestas XLI: ¿Existe vida en otros planetas? (3 de 2)

En dos entradas anteriores explicaba por qué buscamos vida en planetas que contengan agua y cómo está el panorama actual en cuanto a la búsqueda de civilizaciones extraterrestres avanzadas. Esas iban a ser las dos únicas partes de la entrega sobre vida más allá de nuestra atmósfera (bueno, además de esta otra, que surgió a consecuencia de ellas), pero resulta que aún faltaban cosas por decir al respecto. Y de ahí el “3 de 2”.

En zonas de formación de estrella como estas, por ejemplo, sería difícil que apareciera vida inteligente, por muy favorables que fueran las condiciones de un planeta. (Fuente)

Pero yo creo que, si hay miles de millones de estrellas en nuestra galaxia, y hay miles de millones de galaxias, ¡El universo tiene que estar lleno de vida y…!

Ya en la entrada anterior habíamos visto que las cosas no son tan simples y que la vida está más limitada de lo que creemos. Hoy vamos a complicarle aún más las cosas.
Seguir leyendo Respuestas XLI: ¿Existe vida en otros planetas? (3 de 2)

La cara oculta de los delfines

Alguien tenía que decirlo. No es fácil aceptarlo, nos los han vendido muy bien: juguetones, amigables, cariñosos… Casi como unos seres humanos acuáticos muy empalagosos. Pero hay que quitarse esa imagen de la cabeza y aceptar la realidad: los delfines, salvajes o en cautividad, no son los angelitos que aparecen en las películas. De hecho, pueden llegar a ser tan cabrones como nosotros.

¿Conocéis la expresión “el hombre es el único animal que mata por diversión“? Bueno, pues no nos creamos tan especiales.

En las orillas del Reino Unido aparecen animales varados con frecuencia. Las marsopas (un tipo más pequeño de delfín), en especial aparecen muertas en las playas en grandes números comparadas con otros mamíferos marinos, ya sea porque mueren de hambre, de tuberculosis o se han ahogado después de ser accidentalmente capturadas por redes de pesca. Pero la causa más común de la muerte de estos animales es “trauma físico provocado por delfines de nariz de botella.

Esto son marsopas. algo más pequeñas que los delfines y con más cara de buenas personas. (Fuente)

Respuestas XLIII: ¿Y si existe vida extraterrestre compuesta por elementos químicos que aún no hemos descubierto?

Hace poco escribí una entrada explicando por qué rastreamos el cielo buscando unas condiciones concretas cuando intentamos encontrar planetas habitados. En la sección de comentarios, Juan Cruz hizo dos preguntas muy interesantes: ¿Por qué asumimos que los elementos de la tabla periódica son TODOS los elementos existentes?¿Acaso no podrían existir cientos de elementos aun no conocidos por el hombre que sean incluso mas aptos que el carbono para dar lugar a la vida?

Para responderlas, tendremos que preguntarnos primero: ¿Qué es un elemento químico? O, mejor dicho, ¿Qué distingue un elemento químico de otro?

Para variar un poco, una tabla periódica en la que aparece el país en el que se descubrió cada elemento.

La materia que nos rodea está hecha de átomos, que a su vez se componen de protones (en rojo), neutrones (gris) y electrones (amarillo).
Seguir leyendo Respuestas XLIII: ¿Y si existe vida extraterrestre compuesta por elementos químicos que aún no hemos descubierto?

Respuestas XLI: ¿Existe vida en otros planetas? (2 de 2)

En la última entrada hablaba sobre por qué buscamos ciertos elementos cuando queremos encontrar vida en otros planetas. Si no lo leíste en su momento, aprovecha la oportunidad y entra haciendo click sobre este texto verde.

Hoy vengo a hablar sobre cómo estimamos si existe o no vida en otros lugares del espacio y, en caso afirmativo, cómo pretendemos encontrarla y ponernos en contacto con ella… O cómo nos pueden encontrar a nosotros.

Una vez más, recuerdo que los OVNIs grabados en vídeo con un ladrillo no cuentan como prueba de vida extraterrestre. Empecemos.

La idea de que el ser humano no está solo en el universo es bastante vieja. De hecho, se remonta al siglo V a.C., cuando el filósofo griego Demócrito acuñó el concepto del atomismo o, lo que es lo mismo, que todo lo que nos rodea está compuesto por varios tipos de diminutos fragmentos indivisibles. Él razonaba que, si los átomos habían sido capaces de ordenarse de tal manera que formaran un mundo lleno de animales y plantas como el nuestro, no hay razón para pensar que lo mismo no pudiera ocurrir en otros lugares del cosmos.

El que debería ser el filósofo favorito de todo el mundo, pintado en el siglo XVII. (Fuente)
Seguir leyendo Respuestas XLI: ¿Existe vida en otros planetas? (2 de 2)

“Estrellas (de mar) emplumadas”

Los crinoideos (del griego krinon, “lirio”, y eidos, “forma”) son unos animales que viven a profundidades de hasta 6.000 metros. Mientras algunas de las especies pasan la vida ancladas al fondo marino, la mayoría no sufren la condena de permanecer pegadas al suelo para siempre y, al alcanzar la madurez, empiezan a nadar.

En el siguiente vídeo se puede ver por qué se les llama también “estrellas emplumadas”.

Respuestas XLI: ¿Existe vida en otros planetas? (1 de 2)

Hace tiempo que quería abordar este tema y pensaba que me habían llegado suficientes preguntas relacionadas con él como para responderlas todas en un artículo decente… Pero al final se hacía tan extenso que tengo que separarlo en dos. En esta primera entrada hablaré sobre qué requisitos pensamos que debe cumplir un planeta habitable para albergar vida (contener agua, tener cierta temperatura, etc…) y, lo más importante, por qué buscamos estos en concreto.

Recreación artística de Marte tras una hipotética terraformación para volverlo habitable. Las manchas blancas corresponden a las cumbres nevadas de sus cuatro gigantescos volcanes. El más grande, el Olympus Mons, mide 22 kilómetros de altura. (Fuente)

Antes de que sigas leyendo, ten en cuenta lo siguiente: hay muchas opiniones sobre este asunto porque todo lo que podemos deducir al respecto está basado en suposiciones, así que esta entrada no pretende llegar a una verdad absoluta, sino exponer la situación con lo que sabemos sobre química y biología.

Y, no: un punto brillante moviéndose de manera rara grabada con un móvil del año 2002 no es una prueba de vida extraterrestre.

Aclarado esto, empecemos por la pregunta que me llega con más frecuencia.

¿Por qué  buscamos vida donde hay agua? ¡La vida en otros planetas podría haberse desarrollado de otra manera y no necesitarla! 

Seguir leyendo Respuestas XLI: ¿Existe vida en otros planetas? (1 de 2)

La sorprendente inteligencia de los cuervos

Cuando vi este vídeo, pensé “esto no puede ser verdad”, pero resulta que estaba equivocado. Se trata de un cuervo parlante, y no sólo habla sino que su voz bien podría valerle un puesto en la radio.

Pero no he venido sólo a enseñaros un cuervo diciendo say nevermore. Teniendo en cuenta la inteligencia que poseen estos pájaros, sería una falta de respeto presentarlos sólo como una curiosidad. 

Seguir leyendo La sorprendente inteligencia de los cuervos