Archivo de la categoría: Biología

Respuestas (LXXV): ¿Por qué unos animales son más longevos que otros?

Me da la impresión de que he estado escribiendo una cantidad desmesurada de entradas relacionadas con la astronomía, así que he pensado que no estaría mal darle variedad blog con una pregunta que me envió Marco Alfonso a jordipereyra@cienciadesofa.com: ¿Por qué unos animales viven más tiempo que otros?

O, expresando la pregunta de una manera más tiquismiquis, ¿qué es lo que determina la longevidad de una especie?

Y, para variar, habrá que poner algo de contexto para responder a la pregunta de hoy, lo que significa que primero toca hablar sobre por qué envejecemos.

Todas las formas de vida complejas que se pueden encontrar en nuestro planeta son organismos multicelulares que, como su nombre sugiere, están hechos de diferentes tipos de células que llevan a cabo funciones distintas. Los vertebrados nos movemos de un lado a otro con ayuda de nuestras células musculares (apoyadas sobre una estructura formada por células óseas) que reciben señales a través de las células nerviosas. Todo este amasijo de tejidos está cubierto por las células cutáneas que nos protegen de los patógenos del entorno y… Bueno, la lista es larga, pero creo que estos ejemplos nos sirven para hacernos una idea de cómo funciona eso de la multicelularidad.

Una célula individual. (Fuente)

Pero, curiosamente, la esperanza de vida de la mayor parte de las células que nos componen es mucho menor que la de nuestro cuerpo en conjunto.

¿Y entonces por qué vivimos tantos años, si nuestras células mueren antes que nosotros?
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Desde el punto de vista evolutivo, ¿podrían existir los dragones?

A principios del año pasado respondí a una pregunta que le vino a la cabeza a un lector a raíz del infame documental sobre sirenas que Discovery Channel emite de vez en cuando y en el que, después de 80 minutos comiéndote el tarro intentando convencerte de que las sirenas existen, en los últimos 10 segundos de los créditos se toman la gran molestia de añadir un pequeño texto que te advierte de que, bueno, a lo mejor algún detalle del documental podría ser pura ficción.

Discovery Channel siguiendo los pasos de Canal Histeria (no, no es una errata). En esta entrada explico por qué las sirenas no podrían existir, desde el punto de vista evolutivo.

Hoy toca volver a hablar de seres mitológicos, ya que Enrique Raymond me preguntó si existiría alguna posibilidad de que la evolución de alguna especie hubiera producido algo parecido a los dragones. Como cada cultura ha descrito la figura del dragón a su manera a lo largo de la historia, vamos a definir primero de qué tipo de animal estaríamos hablando.
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Los dinosaurios también tenían cáncer

Eh, Ciencia de Sofá, ¿sabes qué?

No, voz cursiva, dime.

El cáncer es una enfermedad moderna creada por el hombre y nunca antes había existido en este planeta.

El escepticómetro se acaba de explotar, pero te voy a dar el beneficio de la duda: ¿de dónde has sacado esta idea?

No me acuerdo bien… Diría que en algún blog con el fondo negro, las letras blancas y el 80% del texto escrito en mayúsculas que repetía mucho la palabra “verdad”.

Entonces creo que me veré obligado a discrepar.

En internet se pueden encontrar todo tipo de historias conspiranoicas sin fundamento que giran alrededor de cualquier tema relacionado con la salud. Este tipo de información es peligrosa porque es capaz de hacer que la gente tome decisiones terribles, como dejar de vacunar a sus hijos… Algo que puede tener consecuencias trágicas.

Pero hay una clase de charlatanes especialmente despreciable:  los que se dedican a inventar conspiraciones con las que asustan a los pacientes de cáncer que están desesperados, con el objetivo de alejarlos de la medicina y venderles sus “remedios alternativos” que no tienen fundamento alguno. ¿Cómo iban a vender un producto que no funciona, si no es con engaños?

Un tema que se repite con frecuencia en este tipo de conspiraciones es la idea de que el cáncer es un invento moderno o una enfermedad creada por el hombre así que hoy quería desmentir estas ideas y, de paso, hablar de algunas cosas que me han parecido interesantes.

En primer lugar, “cáncer” es el nombre genérico que se le da a un conjunto de más de 200 enfermedades que provocan la proliferación descontrolada de las células a las que afectan. 

Las células que nos componen no son inmortales, de modo que se tienen que reproducir por mitosis de manera constante para que nuestros cuerpos no se queden sin ellas. La mitosis es el proceso mediante el cual una célula hace una copia de sí misma, como podéis ver en este vídeo.

¿Qué distingue realmente a los animales de sangre fría de los de sangre caliente?

En la vida os podéis encontrar con dos clases de animales, ¿no? Sí, claro, ya sabéis, los de sangre fría y los de sangre caliente, ¿eh? ¿A que sí? ¿EH?

Pues no. En realidad estos dos términos son una manera muy burda e incompleta de clasificarunas estrategias muy interesantes con las que la evolución ha dotado a los seres vivos para que modulen su temperatura corporal de la manera más eficiente posible, según el entorno en el que viven. De hecho, la sangre de la mayoría de los animales de “sangre fría” ni siquiera está fría de verdad.

Una serpiente, como animal “de sangre fría” por excelencia, enroscada alrededor de un brazo humano, “de sangre caliente”. (Fuente)

Me explico.

Como comentaba en esta entrada en la que explicaba de dónde sale el calor del cuerpo humano, a los seres humanos nos mantienen con vida una serie de reacciones químicas que tienen lugar en cada célula de nuestro cuerpo. Pero el ritmo con el que se suceden estas reacciones está determinado por la temperatura: si la temperatura de nuestro cuerpo es muy baja, entonces estas reacciones químicas tienen lugar demasiado despacio como para responder a las necesidades de nuestro metabolismo… Y entonces morimos de hipotermia. Si nuestra temperatura corporal es muy alta, muchas de las moléculas que componen nuestras células empiezan a degradarse y convertirse en sustancias que no son compatibles con estas reacciones químicas. Y, de nuevo, ahí está la muerte.
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Charla: ¿Estamos solos en el universo?

En noviembre di una charla para los alumnos de bachillerato del instituto Mestral, en Ibiza. Me lo pasé muy bien y, a juzgar por los 20 minutos que duró el turno de preguntas, creo que al público también le gustó. En la charla expliqué qué es la paradoja de Fermi y hablé sobre cómo va la búsqueda de vida extraterrestre tanto dentro como fuera del sistema solar.

Y, por supuesto, quería compartirla con vosotros así que como siempre, acudí a mi amigo Yaroslav Prokhorov para la grabación. Tuvimos algunos problemas con el audio, pero creo que al final ha quedado algo que se puede entender bien.

Aquí os dejo la charla (que empieza en el minuto 3:08, por cierto), ¡espero que la encontréis interesante!

Más cosas sobre la exposición del cuerpo humano al vacío sin traje espacial

El otro día publiqué una entrada en la que hablaba sobre las consecuencias que tendría para el cuerpo humano la exposición al vacío sin un traje espacial. Y resulta que surgieron dudas muy interesantes en los comentarios, así que en esta nueva entrada las intentaré resolver y añadir un par de cosas que me parecen curiosas.

[modo irónico on] ¡Qué alegría, otra entrada macabra! [modo irónico off]

Venga, no disimules, voz cursiva, que sabes que siempre es interesante saber de qué maneras te puede arruinar la vida el universo si te sacan del ambiente en el que tu cuerpo se ha adaptado a vivir durante millones de años.

Así que ahí van las respuestas a vuestras intrigas.

1) Descomposición de un cadáver en el vacío.

En la entrada comenté que, al ser expuesto al vacío en las cercanías de la Tierra, el cuerpo humano empieza a perder calor por radiación. A partir de ese momento su temperatura no deja de bajar a menos que sobre él incida la luz solar, en cuyo caso se calentaría porque recibiría energía a un ritmo mayor del que la pierde. Entre bastidores, intentando simular un escenario realista en el que un astronauta salía desnudo de la Estación Espacial Internacional, calculé (más o menos) que la temperatura de un cadáver humano de 75 kg que diera vueltas alrededor de la Tierra a unos 400 kilómetros de la superficie se enfriaría 10ºC durante su paso por la sombra proyectada por el planeta y aumentaría 15ºC cuando pasara por la cara iluminada. Por tanto, el cuerpo se calentaría 5ºC cada vez que completara una vuelta alrededor de la Tierra.

El curioso aislamiento evolutivo de la cima del Monte Roraima

Sobre una planicie a 2.810 metros de altura, en la frontera entre Brasil, Venezuela y Guyana, se encuentra el monte Roraima: una meseta de 31 kilómetros cuadrados de superficie, rodeada de acantilados verticales de 400 metros de caída… Y sobre la que ya había hablado hace más de dos años en este blog, pero considero que me traté el tema tanto por encima que merecía la pena rescatar esa entrada y reescribirla por completo.

El único punto de acceso a la cima que no requiere súper poderes está en la frontera Venezolana, una especie de pendiente llena de vegetación que recorre una parte de los acantilados hasta su cima y que permitió al explorador Sir Everard Im Thurn llegar a la cima por primera vez en 1884. Eso sí: el lugar había sido descubierto mucho antes, en 1596, por Sir Walter Raleigh, pero vio de lejos las paredes verticales y decidió que tampoco tenía sentía una urgencia extrema por explorar la cima.

El misterio de las salamandras extremadamente tóxicas

Después de que durante varios meses me insistierais en que debería probar de hacer vídeos, de un vídeo de prueba con el que me motivé demasiado e invertí una cantidad de tiempo desproporcionada para al final dejé a medio hacer porque no quedaba bien,  de comprar aparatos decentes para grabar y tener problemas con el micrófono durante una semana… Aquí tenéis por fin lo solicitado.

El vídeo trata sobre las salamandras de piel rugosa, una especie de salamandra que contiene unas concentraciones altísimas de tetrodotoxina en su piel, suficiente para matar a una docena de seres humanos. ¿Para qué quiere tanto veneno un animal que no tiene depredadores tan grandes? La explicación podría no ser la que está más aceptada. En fin, espero que os guste el vídeo. Prometo que en el futuro los haré más cortos y estarán mejor editados.

 

ACTUALIZACIÓN [01/08/2015]: Muchas gracias a todos por el feedback. Vistos los comentarios, quería hacer una aclaración: no pienso dejar de escribir los textos de siempre.

Iré haciendo algún vídeo de vez en cuando para ver qué acogida tienen (no sólo entre los lectores actuales, sino también entre un público potencialmente nuevo) a medida que vaya aprendiendo a grabarlos y editarlos mejor, pero no para sustituir lo que llevo haciendo hasta ahora, sino como un añadido para dar variedad.

¡Muchas gracias por seguir Ciencia de Sofá!

Respuestas (LIX): ¿Por qué son tan fuertes las hormigas? ¿Es realista Ant-Man, de Marvel?

Alberto Sedano ha visto el tráiler de una nueva película de Marvel llamada Ant-Man (os juro por los dioses nuevos y los viejos que no os estoy colando una entrada patrocinada), un superhéroe que tiene un traje que le permite reducir su tamaño al de una hormiga. La película juega con ese concepto que nos suena a todos de “una hormiga puede levantar tropecientas veces propio su peso” para dotar a Ant-Man de una fuerza sobrehumana o, mejor dicho, humana.

Viendo el panorama, a Alberto le ha surgido la siguiente duda: ¿Qué hay de verdad en eso de que si nos hiciéramos pequeños seríamos más fuertes?

Hablemos primero hablaremos de biología para responder a esta pregunta y luego ya veremos si Marvel ha dotado a Ant-Man de unos superpoderes proporcionados.

Si doblamos el tamaño de un objeto cualquiera, su masa no se duplicará como cabría esperar si no le diéramos muchas vueltas al asunto. En realidad, la masa de un objeto aumenta en la misma proporción que su volumen, lo que significa que crece siguiendo una progresión cúbica (una potencia de 3, vaya).

Si esto os suena raro, es muy fácil de ver en el caso de un cubo. Al duplicar el tamaño de cada una de sus tres dimensiones espaciales, el cubo aumentado tendrá un volumen 8 veces mayor  que el original y, por tanto, será 8 veces más masivo.

Respuestas (LV): ¿Se puede extraer oro de los océanos usando mejillones?

Ya estoy disponible de nuevo para llevar el blog con normalidad, así que retomo la sección de respuestas y os recuerdo que podéis enviar vuestras preguntas a jordipereyra@cienciadesofa.com.

Cuando empecé con Ciencia de Sofá no dedicaba tanto tiempo a las entradas como ahora. Era más una página de “curiosidades” que podía actualizar muchas veces a la semana. Cuando implanté la sección de Respuestas me gustó profundizar más en los temas y hacer entradas más largas y elaboradas… Y así he acabado. Un ejemplo de aquella época es esta entrada extremadamente corta en la que explicaba que los océanos contienen 20 millones de toneladas de oro disuelto.

Lo que sería un cubo de oro de prácticamente 101 metros de lado.

¿¡Qué… Qué dices!? Ahora vuelvo, voy a… Eeeeh… Comprar un filtro y una bomba para extraer agua… Es para un amigo…

No tan deprisa, voz cursiva, recuerda que no tienes un cuerpo físico. Y, aunque lo tuvieras, tu empresa estaría destinada a la bancarrota.
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